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Cancer

« Cancer » expliqué aux enfants par Vikidia, l’encyclopédie junior
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Le cancer est une maladie grave qui touche tous les êtres vivants, pas uniquement l'Homme. Il apparaît lorsque des cellules se multiplient de façon anarchique au sein d’un tissu normal de l’organisme.

Le mot cancer vient d’un mot latin signifiant « crabe ».

L’oncologie, ou cancérologie, est la spécialité médicale de l’étude, du diagnostic et du traitement des cancers.

Types de cancer[modifier]

Il existe beaucoup de types de cancers. En fait, tous les organes peuvent développer des cancers. Le cancer le plus courant en France est celui du colon (cancer colo-rectal). Chez la femme, le cancer le plus fréquent est le cancer du sein. On rencontre des cancers de la peau, du foie, du cerveau, de la gorge, des cellules du sang, de la prostate, etc..

Certains cancers sont induits par des phénomènes extérieurs. Le cancer du poumon est en grande partie causée par la fumée de cigarette, par exemple, le cancer du foie est souvent lié à une hépatite (elle-même due à un virus ou à une toxine).

Les cancers sont plus ou moins agressifs selon la vitesse à laquelle ils évoluent. Un amas de cellules cancéreuses s'appelle une tumeur. Quand une tumeur apparaît dans le corps, mais à distance de la tumeur principale, on parle de métastase.

Les cancers de l'enfant sont, en général, de bon pronostic c'est-à-dire qu'ils guérissent souvent. D'une part, parce qu'ils sont très sensibles à la chimiothérapie, d'autre part, parce que les enfants supportent mieux les traitements que les adultes.

Causes de cancer[modifier]

Les causes du cancer sont un sujet difficile à comprendre car il touche aux mécanismes mêmes de la vie. De plus, il est pour le moment difficile d'expliquer pourquoi une exposition à un produit chimique externe entraîne un cancer parfois plus de vingt ans après l'exposition. Enfin, il est impossible, pour des raisons d'éthique, de faire des expériences sur les êtres humains. Or, la recherche biologique sans expérimentation ne peut pas progresser rapidement car il faut analyser les cas qui pré-existent. Il est donc fait appel à des modèles, comme les souris ou à des cultures cellulaires.

Au niveau de la cellule, ce qui cause sa transformation en cellule tumorale est une succession de mutations qui la font progressivement échapper à tout contrôle. Les cellules tumorales cessent de se comporter pour le bien de l'organisme entier et se mettent à jouer en solo. Un phénomène de sélection naturelle fait que les cellules qui poussent le plus vite prennent le pas sur les autres, et absorbent toutes les ressources du corps. La mort du patient est causée par l'épuisement du corps, lié à l'envahissement des organes par les métastases.

Au niveau de l'individu, ce qui cause la transformation est un ensemble de facteurs pouvant induire un stress cellulaire : fumée de cigarette, alcool, mais aussi goudrons et de nombreuses substances chimiques ; toute inflammation ; toute exposition trop importante à la radioactivité...

Les produits chimiques qui induisent la formation de cancer sont appelées cancérigènes. Une étiquette signalant la dangerosité du produit est obligatoire. Ils sont à manipuler avec le plus grand soin. Les produits en amiante, autrefois courant dans les maisons, sont maintenant interdits. Il faut faire attention avec les conditions dans lesquelles on fait des grillades, car elles peuvent produire certains produits cancérigènes. Il faut faire aussi attention à la pompe à essence à cause des vapeurs de benzène.

Diagnostic[modifier]

Le cancer est trouvé chez un patient de plusieurs façons différentes :

  • suite à un dépistage systématique. Pour certaines catégories de la population, dite population à risque, il est conseillé de pratiquer des dépistages réguliers. C'est le cas pour les cancers du sein chez toutes les femmes de plus de 50 ans. C'est aussi le cas pour les cas de prédisposition héréditaire à certains types de cancer, ou pour des gens exposés à un risque particulier. Ce dépistage précoce permet une meilleure prise en charge.
  • suite à un examen médical prescrit pour un trouble ressenti par le patient, qui peut évoquer un cancer ; les troubles « évocateurs » sont différents selon les types de cancer, et sont très variés.
  • par hasard ! lors d'un examen de routine, il est possible de découvrir un cancer qui n'avait provoqué aucun gêne jusqu'alors.

Traitements[modifier]

Il faut garder en tête que la plupart des cancers deviennent incurables s'ils sont découverts trop tard.

Chimiothérapie[modifier]

La personne atteinte absorbe des médicaments très puissants qui tuent beaucoup de cellules, les cancéreuses et les non cancéreuses. C'est pour cette raison que beaucoup d'effets secondaires sont observés, comme la chute des cheveux et les nausées, ainsi qu'un état de fatigue très important, lié à un manque de renouvellement des cellules du sang.

Les mécanismes d'action des médicaments contre le cancer sont très variés, mais ils sont tous destinés à tuer les cellules tumorales (on parle de cytotoxiques) ou à arrêter leur multiplication (on parle alors de cytostatiques).

Radiothérapie[modifier]

Les tumeurs, qui sont des amas de cellules cancéreuses, sont détruites par des rayons X ou gamma, concentrés en un point. Les rayons provoquent la mort de toutes les cellules à cet endroit-là.

Il existe une autre méthode utilisant les rayonnements : la curiethérapie (du nom de Marie Curie), qui consiste à piquer dans le cancer une aiguille faite en matière radioactive. La radioactivité va brûler la tumeur tout autour de l'aiguille.

Recherche sur le cancer[modifier]

Enjeux[modifier]

Le cancer est une des principales causes de mortalité dans le monde moderne, avec les maladies cardiovasculaires. La prise en charge du cancer est donc un problème majeur de santé publique. Le nombre de gens atteints de cancer augmente chaque année, et les médicaments contre le cancer contistuent un enjeu économique majeur pour l'industrie pharmaceutique. Les traitements disponibles aujourd'hui permettent de guérir environ 50% des cancers, mais selon le type de cancer, le succès des traitements varie de 80 à moins de 23%.

Méthodes[modifier]

Les nouveaux traitements contre le cancer sont testés en utilisant une méthode scientifique qui consiste à tester l'efficacité d'un médicament sur des cellules en culture in vitro, puis sur des animaux portant des cancers. Si le médicament est efficace dans ces deux cas, il sera testé chez les humains, mais uniquement chez les gens pour qui le traitement classique n'a pas fonctionné. Il faut beaucoup de patients et de nombreuses années pour mettre en évidence un effet de ces nouveaux médicaments.

Il faut noter que ce modèle est le même pour tous les médicaments : tests in vitro sur des cellules, puis sur des animaux, puis sur des patients. Il faut toujours plusieurs centaines à plusieurs miliers de patients pour tester l'efficacité d'un nouveau traitement, mais dans le cas du cancer, c'est très compliqué (voir ci-dessous).

Il y a également de nombreuses recherches sur le cancer qui essayent de mieux comprendre comment le cancer se forme, pour trouver de nouvelles cibles pour les traitements futurs.

Difficultés[modifier]

C'est souvent très difficile parce que les malades du cancer sont très différents les uns des autres, et aucun cas ne ressemble à un autre. Contrairement à la grippe, où c'est toujours un virus presque identique qui a infecté tous les individus malades, chaque cancer est né et a grandi dans le corps d'un individu particulier. Il est donc très difficile de les comparer.

Par ailleurs, le cancer est un phénomène intensément vivant, qui essaye de survivre, et qui s'adapte vite. En conséquence, il est fréquent que le cancer devienne résistant au(x) traitement(s) utilisé(s), ce qui complique la prise en charge du patient : après quelque temps de traitement, le médicament n'a d'effets toxiques que sur le patient, et plus sur son cancer ! C'est pour cela que de nombreuses recherches sont menées pour trouver de nouveaux traitements.

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