Évolution

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L'évolution : à partir du loup, l'homme a obtenu différentes races de chiens très différentes au cours du temps.

En biologie, l’évolution est l'ensemble des modifications des espèces vivantes au cours du temps et l'apparition progressive (petit à petit) de nouvelles espèces d'animaux et de végétaux.

Comme chaque espèce semble être apparue en se séparant d'une autre, on peut grâce à leurs ressemblances et leurs différences les classer par familles plus ou moins éloignées (on appelle ces familles des taxons).

L'évolution est très lente, ses effets se font sentir au bout de quelques dizaines ou quelques centaines de miliers d'années.

La théorie de l'évolution a été suggérée par Charles Darwin dans son livre L'Origine des espèces en 1859. Quelques naturalistes comme Buffon y avaient pensé avant mais n'avaient pas approfondi cette idée. Elle a depuis été beaucoup étudiée et est une des bases de la biologie moderne.

Découverte de l'évolution[modifier]

À l'époque de Darwin, la tour Eiffel n'était pas encore construite, on se déplaçait en voiture à vapeur et les mentalités étaient très différentes.

En Europe, la seule explication à la présence de l'homme sur Terre était alors donnée par la Bible, qui dit que c'est Dieu qui a créé l'homme ainsi que toutes les espèces animales. Le récit de cette création est dans le premier livre de l'Ancien Testament, la Genèse. La Bible ne place pas l'homme dans le règne animal, mais comme un être à part, un être à l'image de Dieu et supérieur aux animaux.

Pourtant, même si on n'imaginait pas qu'une souris et un cheval puissent avoir de lointains ancêtres communs, Buffon par exemple observait que les différences entre races domestiques d'une espèce, (comme un caniche et un chien de berger) n'existaient probablement pas depuis toujours, mais qu'elles étaient apparues petit à petit. En effet, lorsque les éleveurs sélectionnent leurs animaux sur plusieurs générations, ils arrivent à des petits changements de la race. On pouvait donc supposer qu'une période plus longue pouvait permettre qu'une espèce ancêtre donne deux races différentes. Ensuite on pouvait penser aussi que les espèces proches comme l'âne et le cheval étaient dérivées l'une de l'autre.

Darwin et d'autres ont essayé, à l'époque, de démontrer avec des observations que tous les êtres vivants étaient dans la continuité les uns des autres, qu'ils se suivent comme dans une grande famille. À l'époque, cette vision de la place de l'homme vis-à-vis des autres animaux fut très mal vue par les milieux religieux : elle contredisait totalement la théorie de la création par Dieu. Elle est toujours combattue de nos jours par les religieux.

Base de la théorie[modifier]

L'évolution est une théorie explicative, qui tente d'expliquer la variabilité du vivant, autrement dit, pourquoi y a-t-il autant d'espèces vivantes différentes dans la nature. Des espèces, il y en a plusieurs millions (et on en découvre de nouvelles chaque jour).

Pour cela on utilise deux phénomènes basiques commun à chaque être vivant :

La loi -qui est la seule- de la théorie de l'évolution, basée sur ces deux phénomènes, peut s'exprimer de plusieurs manières équivalentes :

  • "tout être vivant peut se reproduire" avec, par opposition, qu'un être mort ne le peut pas.
  • "les plus forts survivent", c'est une formule qui est souvent utilisée, mais elle introduit un biais de raisonnement.
  • "les plus faibles périssent", qui décrit le mieux ce qu'on observe dans la nature : Si on voulait classer les membres d'une espèce en faible, moyen et fort, on constate que le plus souvent, les forts et les moyens survivent, mais que les faibles meurent.

Ainsi, l'évolution stipule simplement que seuls les êtres qui sont vivants engendrent une nouvelle génération : tous les êtres qui n'ont pas survécu jusqu'au moment de se reproduire ne laissent aucune trace d'eux. De fait, on constate l'élimination des individus les moins bien adaptés pour la compétition pour les ressources.

Tout le monde est différent[modifier]

C'est un fait : chaque être vivant est unique. Cela s'explique par le fait que l'ADN de deux personnes est toujours différent (sauf les vrais jumeaux). D'ailleurs, on entend de plus en plus parler d'identification après un test génétique : ce sont de véritables empreintes, comme les empreintes digitales.

Chaque plante née d'une graine est aussi unique. Par contre, une plante obtenue par bouturage a le même code ADN que celui de la plante mère.

Des erreurs de copie[modifier]

Lorsqu'un nouvel être est formé (enfant, chiot, chaton, veaux, mais aussi nouvelles bactéries ou un limaçon,...) en plus de l'acte d'accouplement, il y a une copie de la moitié du code ADN de chaque parent qui va se rassembler et former ce qu'on appelle un œuf. Cet œuf est la base du nouvel être formé.

Lors des nombreuses étapes précédentes, il peut y avoir des erreurs de copiage de l'ADN. Cette erreur ou différence est appelée une mutation. Elle peut n'avoir aucun effet, ou bien provoquer une maladie. Dans certains cas elle sera avantageuse pour l'individu formé.

Supposons une mutation qui permet à un animal de se camoufler. Il existe alors dans son espèce des animaux qui peuvent se camoufler et les autres qui ne peuvent pas. Ceux qui ne peuvent pas se camoufler vont être une proie facile pour les carnivores. Les carnivores vont donc petit à petit manger tous les animaux de l'espèce qui ne savent pas se camoufler et l'espèce disparaîtra, laissant la place au groupe qui sait se camoufler et ses descendants.

Un autre exemple : supposons un animal qui ne sait se nourrir que d'une plante, il ne peut pas manger autre chose. Un jour, cette espèce de plante a une maladie et disparaît. L'espèce qui mange cette plante n'a plus rien à manger et meurt de faim puis disparaît elle aussi. Le panda est un petit peu dans ce cas, il ne peut manger qu'un certain type de bambou. Il est donc menacé d'extinction. Si le bambou dont il se nourrit disparaît, le panda sauvage disparaîtra aussi. C'est la même chose pour le koala, qui lui ne mange que des feuilles d'eucalyptus.

En fait, la théorie de Darwin peut se résumer ainsi : seuls les plus adaptés à leur environnement survivent.

Note : Ces erreurs, appelées mutations, ne sont pas graves la grande majorité du temps mais parfois cela donne les maladies génétiques que cherchent à comprendre et guérir les chercheurs. Le Téléthon récolte tous les ans de l'argent pour les aider dans cette recherche.

Alors...

Pourquoi dit-on aujourd'hui que l'homme descend du singe ?

Déjà, ce n'est pas très correct de poser la question ainsi. Il vaudrait mieux dire « Pourquoi dit-on aujourd'hui que l'homme et les grands singes d'aujourd'hui (gorille, chimpanzé,...) ont un ancêtre commun ? ».

Avoir un ancêtre commun cela veut ni plus, ni moins dire : cousins !

L'homme est un primate. Tous les primates ont un ancêtre commun apparu il y a 63 millions d'années. L'homme descend donc d'un singe mais pas des singes actuels.


Remarques[modifier]

On entend parfois parler de caractère primitif ou ancestral pour désigner une forme de vie qui existe depuis longtemps. Il faut alors faire très attention : contrairement à une idée très répandue, si une espèce existe inchangée depuis très longtemps, c'est la preuve qu'elle est parfaitement adaptée à son milieu. De plus, on ne peut qualifier de primitif une espèce qui est vivante en même temps que nous : si deux espèces sont vivantes au même moment dans le même milieu, c'est nécessairement qu'elles y sont adaptées.

Les biologistes parlent de caractère ancestral pour désigner une caractéristique qu'on retrouve -ou suppose- chez un ancêtre d'une espèce. Le sens de l'évolution n'est pas nécessairement celui de la complexité : un être vivant peut se trouver plus adapté que ses congénères par une simplification de son corps ou de son mode de vie. Ainsi, une herbe semble plus simple qu'un arbre : c'est pourtant l'arbre qui possède le caractère ancestral : le tronc.

Le moteur de l'évolution est la contrainte : si les conditions de vie sont stables, les espèces n'ont pas besoin de changer. Mais si une contrainte (on parle de pression de sélection) s'ajoute, alors les moins adaptés à cette nouvelle donne seront éliminés. La seule loi étant « vivre pour se reproduire », différentes solutions pourront être trouvées pour répondre à la crise : une seule espèce pourra engendrer une multitude d'autre avec le temps et les modifications de condition de vie.

Par exemple, les souris et les chevaux, deux mammifères possédant un ancêtre commun, et pouvant vivre dans les mêmes conditions, sont très différents : l'un vit peu longtemps et se reproduit vite (entre 2 et 8 petits à la fois, espacés de dizaines de semaines) : les souris, l'autre vit longtemps et se reproduit lentement (un petit à la fois, les petits sont espacés de dizaines de mois) : les chevaux.

Ordre chronologique des principales étapes de l'évolution de la vie sur Terre[modifier]

Il y a 4,6 milliards d'années, formation de la planète Terre.

  • Il y a 3,4 milliards d'années, premières formes de vie, les bactéries.
  • Il y a 3,2 milliards d'années, des algues microscopiques
  • Il y a 580 millions d'années, les premiers vers.
  • Il y a 540 millions d'années, les éponges, les mollusques, les trilobites, les échinodermes...
  • Il y a 500 millions d'années, les premiers poissons, les mollusques céphalopodes.
  • Il y a 410 millions d'années, les premiers amphibiens.
  • Il y a 360 millions d'années, les premiers reptiles.
  • Il y a 245 millions d'années, les premiers dinosaures et les premiers mammifères.
  • Il y a 135 millions d'années, les premiers oiseaux et les premiers marsupiaux.
  • Il y a 56 millions d'années, les premiers primates.
  • Il y a 6 millions d'années, les premiers australopithèques.
  • Il y a 2,5 millions d'années, Homo habilis et les premiers outils fabriqués par l'homme.

Voir aussi[modifier]

Lien interne[modifier]

Bibliographie[modifier]

  • « Tout ce que vous vouliez savoir sur l'évolution » de David Burnie aux éditions Le Pré-aux-Clercs
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