Mammifère

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Une ponette de Cornouailles et son petit qu'elle allaite

Les mammifères (mot venant du latin mammalia, qui signifie « mammelon ») sont un groupe d’animaux vertébrés qui nourrissent leurs petits avec du lait produit par les glandes mammaires des femelles (appelées « seins » chez la femme). Ils comprennent 5 400 espèces connus.

C’est l’allaitement qui définit les mammifères. Mais ils possèdent d’autres caractéristiques :

Au cours de la reproduction de la plupart des mammifères, les petits se développent à l’intérieur de leur mère. On dit que ce sont des animaux vivipares. À l’inverse, les oiseaux et les reptiles, par exemple, pondent un œuf dans lequel le petit se développe, à l’extérieur de la mère. On dit alors que ce sont des animaux ovipares.

Cas particuliers[modifier]

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Les mammifères ovipares[modifier]

Un marsupial : l'opossum de Virginie

Seuls quelques mammifères d'Australie, de Tasmanie ou de Nouvelle-Guinée, tels l’ornithorynque et les échidnés, sont ovipares (autrement dit, pondent des œufs). On appelle ces mammifères ovipares des monotrèmes.

Les mammifères marins[modifier]

Parmi les mammifères marins, il y a :

Les mammifères marsupiaux[modifier]

Certains nouveaux–nés, comme ceux du kangourou, du koala ou de l'opossum, naissent inachevés et doivent grandir dans la poche marsupiale du ventre de leur mère avant de pouvoir vivre à côté d’elle. On appelle « marsupiaux » ces animaux, qui vivent en Australie, en Nouvelle-Guinée, aux Moluques et en Amérique tropicale, des marsupiaux

Exemples de mammifères[modifier]

Apparition[modifier]

Les premiers mammifères sont apparus avant que les dinosaures ne disparaissent, probablement en évoluant à partir des reptiles mammaliens. C'est la longue et lente évolution de la vie !