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Méridien

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Quelques méridiens numérotés de 15° en 15° d'angle

Un méridien est un demi-cercle imaginaire de la surface terrestre qui joint les deux pôles . Un méridien est l'intersection avec la surface de la Terre d'un demi-plan imaginaire délimité par l'axe nord-sud autour duquel la Terre tourne sur elle-même. Il est perpendiculaire à l'équateur.

Dans une projection de Gall-Peters ou dans une projection de Mercator, les méridiens apparaissent comme des lignes verticales et sont perpendiculaires aux parallèles, ce qui n'est pas le cas de la réalité. Dans une projection conique tangente, ils deviennent des demi-droites concourantes.

En cas de projection sphérique, les méridiens croisent à angles droits les grands cercles de direction est-ouest (par rapport au point d'intersection). Par exemple, le grand cercle qui croise perpendiculairement à Greenwich le méridien homonyme indique l'est (azimut 90°) et l'ouest (azimut 270°) de ce quartier londonien.

Tous les méridiens ont la même longueur, qui est approximativement égale à 20 003 kilomètres.

Le méridien donne la longitude d'un point de la surface terrestre.

Le méridien d'origine[modifier]

Par convention, on a créé un méridien d'origine (ou méridien origine), numéroté zéro. Il passe par l'observatoire de Greenwich à Londres. Puis on a tracé 180 méridiens à l'ouest du méridien origine et autant à l'est de ce méridien. Chaque méridien correspond à un angle exprimé en degrés et mesuré à l'équateur depuis le méridien origine (méridien de Greenwich). Entre deux méridiens consécutifs, pour tenir compte des valeurs d'angle plus petites que le degré (la minute et la seconde) on peut tracer des méridiens intermédiaires.

Sur certaines cartes anciennes établies en France, le méridien origine peut être celui de l'observatoire de Paris (il y a alors un décalage de 2 degrés 20 minutes 11 secondes vers l'est avec le méridien de Greenwich). Le méridien de Paris passe par plusieurs monuments à Paris : on peut voir sa trace marquée au sol par une bande noire.

L'antiméridien[modifier]

Le méridien 180° est appelé "antiméridien". Parti du pôle Nord, il traverse l'océan Arctique puis la mer des Tchouktches où il coupe l'île Wrangel. Il continue à travers le district autonome de Tchoukotka, en Russie. Passant en mer de Béring, il traverse ensuite le détroit d'Amchitka dans les îles Aléoutiennes. À cet endroit, il pénètre dans l'océan Pacifique. L'antiméridien descend alors jusque dans l'hémisphère austral où il coupe trois des îles Fidji dont Vanua Levu. Il rejoint enfin le continent antarctique par la dépendance de Ross avant de se terminer au pôle Sud.

Le méridien et la définition du mètre[modifier]

Le méridien a servi à définir le mètre. En 1791, l'Assemblée constituante adopte une défintion selon laquelle le mètre correspond à la dix-millionième partie du quart du méridien terrestre. Cependant des travaux plus précis ont montré que le degré de méridien varie en fonction de la latitude. En effet, un degré de latitude vaut 110,574 km à l'équateur et 111,694 km aux pôles. De ce fait le mètre légal est plus court de 2/10 de millimètre qu'il ne serait si on appliquait encore la définition d'origine.

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