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Mercure (métal)

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Le mercure est un liquide très épais et argenté.

Le mercure est un élément chimique simple dont le symbole chimique est Hg, sa densité est de 13,6 ce qui en fait un métal d'une densité élevée : il est beaucoup plus dense que le fer (7,85), et aussi plus dense que le plomb (11,2). Son nom vient du latin hydrargyrum, du grec hydragyros qui signifie argent (argyros) liquide (hydro- « eau »).

C'est un métal qui est liquide dans les conditions habituelles de température et de pression (il fond à -38°C environ, il peut donc rester solide dans les climats très froids). Il possède, en tant que métal, les propriétés de conduction de l'électricité et de chaleur, et en tant que liquide, des propriétés uniques. On peut s'en servir pour fabriquer des interrupteurs automatiques et surtout des thermomètres gradués.

Pendant longtemps, sa principale application était la fabrication de thermomètres à mercure ou de baromètres à mercure. C'est pour cela qu'on parle parfois de la pression en termes de millimètres de mercure.

En chimie, on peut s'en servir comme solvant : le mercure est en effet un liquide qui dissout bien certains éléments, comme l'or. Les chercheurs d'or utilisaient du mercure pour capturer les moindres traces d'or. Une solution d'un métal dans du mercure s'appelle un amalgame. Les amalgames sont utilisés depuis la haute Antiquité.

Le mercure est extrêmement toxique sous forme liquide. La plupart des pays réglementent très strictement l'utilisation de mercure par les industries. On a constaté que beaucoup de poissons avaient des fortes quantités de mercure dans leur corps à cause de la pollution provoquée par le mercure : la consommation de ces poissons est toxique.

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