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Extinction du Crétacé

« Extinction du Crétacé » expliqué aux enfants par Vikidia, l’encyclopédie junior
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Représentation de l'impact d'une grande météorite (peut-être un astéroïde) sur Terre.

La crise Crétacé-Tertiaire, appelée auparavant extinction Crétacé-Tertiaire ou en abrégée « K-T » et maintenant extinction Crétacé-Paléogène ou extinction K-Pg, est une extinction massive qui a eu lieu il y a environ 66 millions d'années et a détruit une grande partie des espèces vivantes sur Terre. Elle a conduit à la fin du Crétacé et de l'ère mésozoïque et le début de l'ère cénozoïque.

Les scientifiques pensent qu'un impact de météorite près de l'actuel Mexique est le responsable principal de cette extinction massive. L'extinction du Crétacé a fait disparaitre presque tous les dinosaures, à l'exception des oiseaux (les autres sont dits «dinosaures non-aviens»), les ammonites, les reptiles marins et volants. Les mammifères ont profité de cette extinction pour se développer.

Les extinctions de masse[modifier | modifier le wikicode]

Dans toute l'histoire de la Terre, il s'est produit à plusieurs reprises des évènements qui ont détruit la plupart des espèces vivantes (huit en tout) : on les appelle des extinctions de masse ou crises biologiques majeures.

Une extinction de masse fait disparaître la plupart des espèces et même des groupes entiers d'êtres vivants. Après une crise, les espèces survivantes peuvent se développer et occuper les places laissées vides par les espèces disparues. C'est le cas lors de la crise Crétacé-Tertiaire : les mammifères ne pouvaient guère évoluer sur Terre lorsqu'elle était dominée par les dinosaures, qui les ont empêché de se développer. En revanche, après leur disparition, les mammifères ont pu remplacer les dinosaures et se diversifier. Les oiseaux, dinosaures aviens, ont pu également se diversifier.

Espèces disparues lors de cette crise[modifier | modifier le wikicode]

La crise Crétacé-Tertiaire est la plus connue des extinctions de masse, même si ce n'est pas la plus importante. Elle a notamment causé la disparition de nombreuses espèces animales :

De nombreuses espèces de plantes ont également disparu : le gingko est le seul survivant d'une famille qui a disparu lors de cette crise.

Ce qui s'est passé[modifier | modifier le wikicode]

Les scientifiques ne sont pas tous d'accord sur le cataclysme qui a provoqué la crise. L'hypothèse la plus connue est qu'une météorite gigantesque se serait écrasée sur la Terre, au Mexique, à cette époque. Une autre possibilité serait l'éruption d'un volcan immense en Inde. Il est possible que les deux hypothèses soient vraies. On commence en effet à penser que l'impact de la météorite aurait été si violent qu'il aurait pu provoquer l'explosion d'un volcan gigantesque de l'autre côté de la Terre.

Quel que soit le cataclysme, on pense que cela a recouvert la Terre d'un nuage de cendres qui a empêché le passage de la lumière du Soleil pendant des années. Le climat s'est refroidi, et les plantes ont commencé à mourir. Les animaux végétariens sont ensuite morts de faim, puis les animaux carnivores.

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