Néoprotérozoïque

« Néoprotérozoïque » expliqué aux enfants par Vikidia, l’encyclopédie junior
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Fichier:Late Proterozoic geography.jpg
Représentation de la Terre, à plat, il y a 650 millions d'années. Un gigantesque océan recouvre tout le globe sauf un unique continent (en vert). La plupart des continents anciens et actuels sont sous l'eau.

Le Néoprotérozoïque est un temps très ancien de l'histoire de la Terre, la troisième et dernière ère du Protérozoïque et des temps dits précambriens, qui dura de - 1 milliard d'années à - 542 millions d'années (début du Phanérozoïque et de sa première période, le Cambrien).

Sa longue durée d'environ 458 millions d'années1, que les scientifiques ne connaissent pas encore bien, voit pour la Terre des bouleversements importants :

  • Certains grands continents uniques se sont formés puis disloqués à cette période par la tectonique des plaques, les supercontinents Rodinia puis Pannotia entourés d'un immense océan. La plupart de leurs «morceaux» étaient des continents anciens ou encore présents qui se retrouvèrent dans la Pangée, et se trouvaient alors sous la surface de l'eau. Ces mouvements de plaques terrestres ont ainsi créé à la fin de cette ère des chaines de montagnes hautes comme les Alpes. Celles-ci, après d'autres lents mouvements de la croute terrestre et surtout l'érosion, sont désormais visibles sous la forme de basses collines arrondies, très érodées, comme par exemple celles du Massif armoricain en Bretagne.
  • De très grandes glaciations de plusieurs millions d'années sont repérées dans les couches géologiques de cette époque. Au moins l'une d'elle à recouvert de glace la Terre entière au Cryogénien (wp) (cryo : «froid» en grec) : ce phénomène climatique global appelé «Terre boule de neige» a peut-être contribué à la venue de «grands» organismes vivants :
  • Si la vie est apparue bien avant (et même les eucaryotes microscopiques et sans doute des multicellulaires, durant l'ère précédente du Mésoprotérozoïque), la dernière période de cette ère, l'Édiacarien, voit la venue de «gros» organismes métazoaires multicellulaires encore mal connus : cette «faune de l'Édiacarien» est visible dans quelques fossiles d'espèces qui mesurent plusieurs centimètres.
Représentation d'une glaciation majeure, formant une "Terre boule de neige".
Les temps géologiques
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  1. Cela correspond à une durée de l'Ordovicien à maintenant ; des premiers "poissons" jusqu'à nous.