Éléphant nain

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Squelette fossilisé d'un éléphant nain de Malte.

Les éléphants nains sont plusieurs espèces d'éléphants préhistoriques de très petite taille (ils faisaient environ la taille d'un cochon, pour les plus petits, ou d'un bœuf, pour les plus grands), qui ont vécu dans les îles de Méditerranée, à la fin du Pléistocène, il y a environ 11 000 ans. Ils descendent probablement des éléphants à défenses droites, et leur petite taille est sans doute une adaptation à la vie sur des îles.

Les différentes espèces[modifier | modifier le wikicode]

Il existe plusieurs espèces d'éléphant nain :

  • L'éléphant nain de Malte (nom scientifique : Palaeoloxodon falconeri, ou Elephas falconeri, selon les classifications) est la plus connue des espèces d'éléphants nains. Il vivait à Malte, mais aussi en Sicile et en Crète. On pense qu'il mesurait environ 1m de haut.
  • L'éléphant de Sicile (Palaeoloxodon mnadriensis) vivait, comme son cousin, en Sicile et à Malte. Il était légèrement plus grand, et pouvait atteindre 1m80 de haut, à l'épaule.
  • L'éléphant nain de Crète (Palaeoloxodon chaniensis) est peu connu. Il a été découvert dans l'est de l'île.
  • L'éléphant nain de Chypre (Palaeoloxodon cypriotes) est une des espèces les plus connues. Il pesait « seulement » 200 kg (contre jusque 6 tonnes pour les plus grands éléphants d'Afrique aujourd'hui).

Mythologie[modifier | modifier le wikicode]

Dessin d'un crâne d'éléphant, vu de face. Il ressemble à un gros crâne humain, avec ce qui a l'air d'être un seul trou pour un seul œil, au milieu du front. La découverte de crânes fossiles d'éléphants nains en Sicile a pu inspirer la légende des cyclopes.

D'après les légendes grecques, les cyclopes étaient de redoutables géants, dotés d'un seul œil au milieu du front, qui vivaient sur les îles de Méditerranée. Les plus connus sont ceux qui vivaient en Sicile, dans l'Etna, et servaient d'assistants au dieu forgeron, Héphaïstos...

Or, le crâne des éléphants est assez particulier : les orbites, les trous pour les yeux, sont assez petites, et, placées sur les côtés de la tête, peu visibles. En revanche, il y a un énorme trou rond, au milieu du front, pour le nez : c'est de là que part la trompe. Les crânes des éléphants nains sont plus grands qu'un crâne humain, mais pas beaucoup plus, ce qui fait que, s'il n'y a pas de défenses, et que l'on ne voit pas les orbites, on a l'impression d'un très grand crâne humain, avec un seul trou rond pour un seul œil au milieu du front... Des spécialistes pensent aujourd'hui que le mythe des cyclopes a pu être directement inspiré par la découverte de crânes fossiles d'éléphants nains, durant l'Antiquité.

Article mis en lumière la semaine du 12 janvier 2015.
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