Bruges

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Le château de Loppem près de Bruges

Bruges (en néerlandais / flamand Brugge) est une ville de Belgique située en Région flamande, chef-lieu et plus grande ville de la province de Flandre-Occidentale. Elle compte 117 000 habitants.

C'est une ville touristique au passé prestigieux : elle est surnommée « la Venise du Nord », pour ses nombreux canaux, au bord desquels se dressent encore des monuments médiévaux et des moulins très pittoresques.

L'âge d'or de la ville se situe entre les XIIIe et XVe siècles. À cette époque, Bruges est une ville d'environ 50 000 habitants. C'est une plaque tournante du commerce européen, avec Londres, les grands ports d'Italie, comme Gênes et Venise et les grandes foires de Champagne comme celle de Troyes. Bruges est réputée pour le commerce de la laine avec laquelle étaient fabriqués les tissus, appelés draps.

Les commerçants (marchands, banquiers et artisans) participent alors à l'essor de commercial et financier de la ville. C'est là qu'apparaît le mot "Bourse", où elle est créée en 1409.

Les commerçants veulent à cette époque plus de pouvoir et ne plus obéir aveuglément aux seigneurs (à Bruges, le seigneur est le Comte de Flandre). Ces derniers ont tout intérêt à voir l'activité commerciale prospérer car ils touchent un impôt sur l'étalage des marchandises dans les marchés (tonlieu). Le comte de Flandre donne le droit aux commerçants de Bruges d'élire des échevins parmi les riches marchands. Ceux-ci nomment à leur tête un bourgmestre. Ces échevins sont des magistrats chargés d'administrer la ville.

Un des signes encore visibles à Bruges des libertés communales et de sa puissance est son beffroi, de nos jours un des lieux touristiques incontournables de la ville. Cette haute tour de guet avait de nombreuses fonctions au Moyen Âge. Elle abritait la cloche qui permettait d'avertir les habitants en cas de danger et qui sonnait les horaires de travail. Auparavant, la journée était rythmée par les cinq prières sonnées par les cloches des églises. La construction du beffroi sonnant les heures, marque le passage à un temps consacré au commerce. De plus, le beffroi servait de coffre-fort et on y conservait le trésor, les archives, la charte et le sceau de la ville. Il pouvait également servir de prison et de dépôt d'armes. Enfin, le beffroi était le siège du tribunal de la ville. Les échevins y prenaient les décisions concernant la ville (entourer la cité de remparts, équiper les milices d'armes en cas de danger, etc.).

Pendant la Révolution française et le Premier Empire, alors que la Belgique était annexée à la France, Bruges était le chef-lieu du département de la Lys.

Aujourd'hui, Bruges possède de nombreux musées, des lieux touristiques, comme le beffroi, un port moderne et deux clubs de football dans la première division du football belge : le FC Bruges et le Cercle Bruges KSV.

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51°12′31″N 3°13′27″E / 51.20861, 3.22417