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Énergie nucléaire

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Une centrale nucléaire.

L'énergie nucléaire est l'énergie dégagée lors d'une fission nucléaire d'atomes. Elle consomme de l'uranium comme combustible, un minerai radioactif contenu dans le sous-sol de la Terre. Elle permet de produire de l'électricité, dans les centrales thermiques nucléaires, grâce à la chaleur dégagée. C'est aussi l'énergie utilisée par une bombe atomique.

L'énergie de la fission d'atomes est incroyablement plus élevée que celle dégagée dans une réaction chimique (réaction entre atomes). Elle ne peut être libérée que pour les gros noyaux d'atomes (en pratique l'uranium 235 et le plutonium 239). Ces gros noyaux plutôt que d'émettre une particule alpha (le noyau d'hélium), peuvent se casser en deux morceaux de masses presque égales. C'est le phénomène de fission nucléaire. Elle vient en grande partie de la répulsion électrique entre les deux noyaux qui résultent de la fission.

Les centrales nucléaires[modifier | modifier le wikicode]

Dans une centrale nucléaire, la fission est artificiellement favorisée grâce aux neutrons. Les neutrons provoquent facilement la fission des noyaux d'uranium 235. Comme cette fission s'accompagne de l'émission de trois neutrons, la plupart du temps, on peut s'arranger pour entretenir les réactions de fission. Ainsi contrôler la quantité de neutrons permet de contrôler le nombre de fissions dans le réacteur et donc l'énergie dégagée.

En France, un réacteur d'essai est mis au point en 1948 (6 ans après la construction du premier réacteur dans le monde, implanté aux États-Unis).

La production d'électricité d'origine nucléaire est développée plus largement à partir de 1974, au lendemain du 1er choc pétrolier, révélateur de la dépendance énergétique du pays vis-à-vis des hydrocarbures.

Elle est utilisable en grandes quantités grâce aux puissances qu'elle génère et le prix de cette énergie est assez faible.

L'exploitation de l'énergie nucléaire ne produit pas de gaz à effet de serre (à l'inverse des centrales thermiques au gaz ou au charbon), et ne contribue donc pas au réchauffement climatique.

Par contre elle demande des techniques difficiles et les dangers potentiels demandent une organisation de sécurité très importante. En effet, la radioactivité et les rayonnements émis peuvent en effet avoir des conséquences néfastes sur l'homme et l'environnement. Il y a eu notamment deux accidents importants : l'accident de Tchernobyl en 1986 l'accident de Fukushima lors du tremblement de terre du Japon de 2011.

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La radioactivité[modifier | modifier le wikicode]

La radioactivité fut découverte par Becquerel en 1896, la radioactivité a suscité de nombreux espoirs de par ses premières applications : radiographie, radiothérapie, etc.

Elle est de même nature que celle qui est libérée dans la radioactivité alpha.

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