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Séisme

« Séisme » expliqué aux enfants par Vikidia, l’encyclopédie junior
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Séismes de toutes importances signalés dans le monde, de 1963 à 1998.

Un séisme ou tremblement de terre est un ensemble de secousses et de déformations brusques de l'écorce terrestre (surface de la Terre), qui découle de la libération brusque d'énergie accumulée par les déplacements des plaques tectoniques de la Terre.

Les séismes ne sont pas, la plupart du temps, ressentis par les humains, mais ils peuvent parfois être dévastateurs.

Que se passe-t-il lors d'un séisme ?[modifier]

Dommages à Port-au-Prince (Haïti), après le séisme de 2010.

La lithosphère (la couche superficielle rigide de la Terre) se déplace en s'ouvrant à la fissure du rift (la plus longue chaîne de montagne du monde, mais essentiellement sous-marine, sauf en Islande et aux Afars), de quelques centimètres par an. Les océans s'ouvrent et continuent de s'ouvrir. Mais comme la surface de la Terre est constante, il faut bien que la même quantité de surface de la lithosphère s'enfonce sous les continents (qui sont en moyenne moins denses : ils « flottent »). Ce déplacement est gigantesque : la langue de sol océanique qui pend en s'enfonçant dans le sol est immense : jusqu'à 600 km de long, et des 100 km de large et épaisse de plus de 10 km : comme si l'Himalaya s'enfonçait sous la mer. Le coulissement n'est pas parfait : cela se bloque, cela se comprime ou cela s'étire parfois de 10 mètres (comme la largeur d'un immeuble !).

Et puis tout cède. D'un coup, la faille coulissante rattrape son retard : 10 m de décalage disparaissent brutalement ; des déchaussements ont lieu sur des dizaines de kilomètres.

Tsunami[modifier]

Si un séisme a lieu en mer, la mer se met en mouvement sur toute sa hauteur (ce n'est pas comme la marée) : il n'y a pas beaucoup de vagues mais c'est toute la mer qui s'est élevée de 10 m : au moment où elle arrive sur la plage, cette énorme masse d'eau balaie tout : on appelle cela un tsunami. Le dernier grand tsunami près de Sumatra a tué plus de 100 000 personnes.

Caractéristiques d'un séisme[modifier]

Un séisme se caractérise par plusieurs données.

  • le foyer est le lieu profond où la matière se déplace.
  • la magnitude est la mesure de la quantité d'énergie dégagée par le foyer. Elle se mesure avec l'échelle de Richter qui est graduée de 1 à 9
  • l' épicentre est le point de la surface terrestre où l'intensité du séisme est maximum

Histoire[modifier]

  • En 1755, un grand tremblement de terre, suivi d'un tsunami ravagea Lisbonne et toute la côte jusqu'au Maroc ; selon les sources, il y eut entre 50 000 et 100 000 morts.1 Une abondante littérature évoque ce drame terrible ; peu après la sismologie fut créée.
  • Le séisme récent le plus meurtrier est celui qui a ravagé Port-au-Prince, en Haïti, le 12 janvier 2010. Deux secousses successives ont causé la mort de 300 000 personnes et ont laissé derrière elles plus d'un million de sans-abri. La ville et ses environs ont été presque totalement détruits, et la vie sur l'île complètement désorganisée.

Prévision des séismes[modifier]

On enregistre chaque année des milliers de tremblements de terre sur les sismographes. On étudie parfaitement bien l'évolution des plaques et leur « plan-glissière ». La faille-glissière la plus étudiée est celle de Californie vers Los Angeles : on sait quelles contraintes se produisent, mais on ne sait pas quand elle va céder.

Le processus des tremblements de terre est très bien compris, mais on ne sait pas les prévoir précisément. On sait, par contre, construire des immeubles résistant aux secousses.

Voir aussi[modifier]

Références[modifier]

  1. « Tremblement de terre de Lisbonne de 1755 » (version consultée le 13 février 2008)


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