Mégalocéros

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Mégalocéros
Squelette fossilisé de mégalocéros, dans un musée
Squelette fossilisé de mégalocéros, dans un musée
Nom(s) commun(s) Mégalocéros, Mégacéros, Grand cerf des tourbières, Élan d'Irlande
Nom scientifique Megaloceros giganteus
Classification Famille des cervidés
Restes fossiles Nombreux squelettes entiers retrouvés dans des tourbières
Âge il y a 500 000 à 11 000 ans environ
Période du Pléistocène à l'Holocène
Taille jusque 2m10 de haut
Distribution Europe
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Le mégalocéros, ou mégacéros (nom scientifique : Megaloceros giganteus) est un mammifère préhistorique, qui a disparu. Également appelé élan d'Irlande, ou grand cerf des tourbières, ce n'était en fait ni un cerf, ni un élan, mais une autre espèce de cervidé, cousin du cerf et de l'élan. Il ressemblait un peu plus à un daim.

Le mégalocéros était le plus grand de tous les cervidés, plus grand encore qu'un élan : les mâles pouvaient mesurer plus de 2 mètres de haut, et leurs bois atteignaient 3m50 d'envergure.

Le mégalocéros est apparu en Asie, durant le Pléistocène, il y a environ 500 000 ans. Il s'est répandu dans toute l'Europe, notamment en Irlande, où l'on a retrouvé de nombreux squelettes conservés dans des tourbières, d'où son nom courant. Les derniers mégalocéros ont disparu il y a environ 11 000 ans.

Dessin d'un mégalocéros sur les peintures rupestres de la Grotte de Lascaux.

Malgré cette disparition, le mégalocéros est relativement bien connu, car non seulement on a retrouvé de nombreux fossiles de cet animal, mais également parce que les hommes préhistoriques les ont dessinés sur les parois de leurs cavernes : on sait du coup à quoi il ressemblait, notamment quelle était la couleur de son pelage...

Le mégalocéros géant (Megaloceros giganteus) n'était pas la seule espèce de mégalocéros : il en existait plusieurs autres espèces, moins connues.


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