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Tectonique des plaques

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Les plaques tectoniques

La tectonique des plaques continentales (ou dérive des continents) est la théorie qui décrit l'évolution des continents et du relief de la planète Terre. Elle a été énoncée par Alfred Wegener en 1912. Elle est aujourd'hui plus que largement admise par tous, et de nombreuses mises en évidences expérimentales ont pu être faites aujourd'hui. Mais lors de son énoncé, cette théorie a laissé la majorité des gens très sceptiques !

Principe[modifier | modifier le wikicode]

Selon cette théorie, les continents sont en quelque sorte posés sur de grands radeaux qui flottent à la surface de la terre : les plaques tectoniques. Ces plaques forment les pièces d'un gigantesque puzzle. Mais ces plaques ne sont pas fixes, elles sont mobiles et déformables. Ainsi, là où deux plaques s'éloignent l'une de l'autre, le sol du continent se creuse (comme dans la vallée du Rift, au Kenya) ou bien forme une chaîne de montagnes sous-marine, grâce à la remontée du magma des profondeurs qui profite alors de l'écartement des plaques (c'est la cas de la dorsale qui parcourt du nord au sud l'océan Atlantique).

La rencontre de deux plaques tectoniques

Par contre, là où deux plaques se rencontrent, il se crée une montagne, car les énormes masses de terrains qui sont coincées entre les plaques doivent se surélever (comme les Alpes). Il peut aussi se former une fosse océanique quand une des plaques passe sous l'autre en « plongeant » dans le magma (comme la fosse des Mariannes).

Cette théorie permet aussi d'expliquer les séismes. Là où les plaques frottent les unes contre les autres, comme dans la faille de San Andreas, les mouvements se font par à-coups. Chaque à-coup provoque un séisme.

Le moteur[modifier | modifier le wikicode]

Ces déplacements de masses gigantesques se font en fait grâce à l'énergie dégagée par les mouvements de convection du magma. On peut observer les mêmes phénomènes à la surface d'un lac de lave (comme par exemple à Hawaï).

La validation[modifier | modifier le wikicode]

Cette théorie est aujourd'hui largement validée. La meilleure validation concerne les mesures de positions faites par satellites artificiels, qui permettent par exemple de constater qu'après un séisme, les plaques ont bougé, ou encore que l'Europe s'éloigne des Amériques à la vitesse de 8 centimètres par an.

Preuves de la tectonique[modifier | modifier le wikicode]

Exemple d'une courbe bimodale

Il existe plusieurs preuves de la tectonique des plaques. Wegener en avait trouvé plusieurs, et par la suite, au fur et à mesure que les connaissances sur le sujet se sont améliorées, il y en a eu de plus en plus. Wegener avait évoqué que les côtes de l'Amérique du Sud et de l'Afrique s'emboitaient parfaitement et que leurs structures géologiques se recoupaient, ce qui souligne un déplacement de ces continents (c'est ce qu'on appelle la dérive des continents). Il avait également remarqué que des vestiges d'anciens glaciers (les moraines) se situaient au sud de l'Amérique du Sud, de l'Afrique, de l'Inde et de l'Australie; le sens de l'écoulement de la glace indique que ces continents étaient rassemblés avant (l'écoulement se fait à l'intérieur des terres, or cela est incohérent si il n'y a pas eu de dérive). Les fossiles communs, présents de part et d'autre de ces territoires, soulignent également une dérive (ils devaient nécessairement faire partie du même Super-Continent).

La répartition bimodale des sommets et des profondeurs indique que la Terre n'a pu subir de processus de contraction au niveau de sa structure interne (thèse des fixistes), c'est un argument en défaveur de ces théories même s'il ne prouve pas directement la dérive.


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