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Observatoire astronomique

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Observatoire du Pic du Midi, dans les Pyrénées.

Un observatoire astronomique est un lieu destiné à l'observation astronomique.

Depuis Galilée et Newton, les astronomes y observent le ciel avec des instruments optiques tels que lunettes astronomiques et télescopes.

À ces matériels optiques sont venus s'ajouter, ces dernières décennies, des instruments électroniques et informatiques.

Historique[modifier | modifier le wikicode]

Observatoires anciens[modifier | modifier le wikicode]

Jusqu'à la Renaissance (avant 1600), on observait les astres en les visant à l’œil nu et en déterminant, grâce aux instruments, leur position et leur hauteur dans le ciel.

L'observatoire de Chichén Itzá, au Mexique (Xe siècle), permettait aux astronomes mayas d’étudier les mouvements des étoiles et de la planète Vénus, attribuée à Kukulcan, dieu principal de cette civilisation.

Le Yantra Mandir (wp) (ou Jantar Mantar), construit en 1727 à Jaipur, au Rajasthan, au nord-ouest de l’Inde, pour le mahârâja Jai Singh II, rassemble des instruments astronomiques mécaniques tels que cadrans solaires, rapporteurs géants et cadrans zodiacaux.

Observatoires à instruments d'optique[modifier | modifier le wikicode]

Les premiers grands observatoires apparaissent avec les lunettes astronomiques (vers 1600), et télescopes de grande dimension (vers 1665), nécessitant une coupole orientable.

L'observatoire de Paris a été fondé en 1667, peu après la création de l'Académie des Sciences par Louis XIV (1666). L'observatoire de Meudon (wp), au sud de Paris, l'a été deux siècles plus tard, en 1876. Celui du Pic du Midi a été créé en 1878.

En Grande-Bretagne, l'observatoire royal de Greenwich (wp) a été fondé en 1675. L'observatoire de Berlin date de 1711.

Aux États-Unis, l'observatoire du mont Palomar (wp), en Californie (1948), est connu pour son grand télescope de 5,08 m.

Radiotélescopes[modifier | modifier le wikicode]

Mis au point au début des années 1930 par Karl Jansky, les radiotélescopes captent les ondes radioélectriques émises par les astres. Ils servent à l'étude du Soleil, des formations stellaires, des jets de micro-quasars et de noyaux actifs de galaxies.

Le plus grand radiotélescope est celui d'Arecibo (radiotélescope d'Arecibo (wp)), à Porto-Rico (1964) : son antenne parabolique a un diamètre de 305 m.

En France, l'observatoire de Nançay (station de radioastronomie de Nançay (wp), depuis 1953), à environ 30 km de Bourges, dispose d'un important radiotélescope (le 4e au monde).

Chariot focal et grand miroir de Nançay

Voir aussi[modifier | modifier le wikicode]

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