Mouvement rétrograde des planètes

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Illustration du mouvement rétrograde de Mars. Cliquez pour agrandir et voir l'animation.

Le mouvement rétrograde des planètes est un phénomène de perspective astronomique. La plupart du temps, si on observe le ciel, on peut noter de jour en jour un lent déplacement des planètes d'Ouest en Est par rapport au fond étoilé du ciel. Mais parfois on peut aussi observer, dans le cas de Mars un mouvement en sens contraire : la planète semble revenir sur ses pas pendant quelque temps, puis reprend sa trajectoire vers l'est.

Ce phénomène est inexplicable dans le système solaire imaginé par Ptolémé, dans lequel tous les astres tournent autour de la Terre. Pour l'expliquer, il faut changer de système ou l'adapter.

Dans le système de Copernic, par contre, ce phénomène peut s'expliquer : dans ce modèle, les planètes tournent autour du Soleil, mais à des distances et des vitesses différentes. Ainsi, Vénus avance sur son orbite plus vite que la Terre, qui elle-même tourne plus vite que Mars. Quand les planètes sont éloignées les unes des autres, on voit leur mouvement autour du Soleil, qui les fait avancer vers l'est. Mais quand la Terre passe à côté de Mars, comme la Terre va plus vite, elle dépasse Mars, qui semble alors reculer.

Le phénomène ne se produit pas avec les autres planètes parce qu'elle sont trop lointaines. Tout au plus, on constate que leur mouvement apparent change de vitesse.

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