Grands vents d'ouest

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En bleu, Les grands vents d'ouest (clique sur l'image pour l'agrandir)

Les grands vents d'ouest, ou westerlies, sont des vents fréquents dans les deux zones tempérées (au nord du tropique Nord pour l'hémisphère Nord, au sud du tropique Sud pour l'hémisphère Sud).

Ces grands vents proviennent des hautes pressions tropicales et se dirigent vers les régions de basses pressions liées au front polaire (où s'affrontent les masses d'air chaud tropical et les masses d'air froid polaire). Du fait de la rotation de la Terre, ces vents sont déviés vers l'est et ont donc une orientation ouest-est (le contraire des vents alizés). Dans l'hémisphère Nord, ces vents sont moins présents en hiver, car sur les continents règnent des hautes pressions dues au refroidissement des terres, cette disposition gène la circulation des vents d'ouest. Par contre, dans l'hémisphère Sud, la faible étendue des continents ne gène pas la circulation de ces vents qui sont quasi permanents (au niveau du 50e parallèle sud). Ils facilitaient le déplacement des navires à voiles de l'Amérique du Nord et centrale vers l'Europe. En revanche, dans l'hémisphère Sud, ces vents rendent difficiles la navigation dans le détroit de Magellan et au cap Horn.

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