Rigel

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La constellation d'Orion, avec Bételgeuse et Rigel.

Rigel, ou Beta Orionis (β Orionis / β Ori) est une étoile supergéante bleue, l'étoile la plus brillante de la constellation d'Orion. Par sa brillance, c’est la 6e étoile du ciel. Elle fait partie d'un système de quatre étoiles toutes plus massives que le Soleil, mais c'est elle qui est de loin l'étoile la plus importante (sa masse est supérieure à celle des trois autres étoiles réunies).

Le nom de Rigel est d'origine arabe : il est attesté en Occident sous cette forme depuis la fin du Xe siècle.

Rigel est une étoile assez lointaine (pour une étoile visible à l’œil nu), située à une distance de 790 à 950 années-lumière de la Terre, la distance étant difficile à estimer avec précision. C'est une étoile énorme et extrêmement lumineuse : sont diamètre est environ 80 fois celui du Soleil (soit 120 millions de km) - placée au centre du système solaire, elle irait jusqu'à l'orbite de Mercure - et sa masse 20 fois plus importante. Comme toutes les étoiles géantes bleues ou blanches, sa température de surface est élevée (environ 12 000 degrés Kelvin, plus du double de celle du Soleil) et sa durée de vie brève (Rigel n'a que 8 millions d'années, contre 5 milliards pour notre étoile).

Rigel est vouée à finir en supernova : elle terminera probablement sa vie sous la forme d'un « trou noir ».


Comparaison des dimensions de Rigel et du Soleil


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Source : cette page a été partiellement adaptée de la page Rigel de Wikipédia.