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Mimiviridae

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Les Mimiviridae sont une famille de virus de grande taille, certains tellement gros qu'on les a longtemps pris pour des bactéries. La première partie de leur nom, mimi-, que l'on retrouve dans "mime" et "mimétique", signifie que ces virus "imitent" les bactéries avec lesquelles ils ont été longtemps confondus. Il s'agit toutefois de vrais virus et non de bactéries.

Mimivirus et Mamavirus[modifier | modifier le wikicode]

C'est le genre qui a donné le nom à cette famille. C'est un virus icosaédrique de 400 nanomètres de diamètre (presque un demi-micron), autant qu'une petite bactérie. Son génome est également très grand pour un virus, près de 1,2 millions de paires de bases et plus de 1200 gènes, ce qui est largement plus que les plus petits génomes des bactéries parasites, et comparable aux plus petits génomes des bactéries dites "libres" (c'est-à-dire non parasites). C'est un virus à ADN en double brin linéaire (c'est-à-dire qu'il a deux extrémités contrairement à l'ADN bactérien qui forme une boucle) – une disposition similaire à l'ADN humain. Les espèces de "poils" qui entourent le virus sont des protéines. La capside est la "coque" extérieure du virus, elle aussi formée de protéines. Il y a encore d'autres couches sous la capside avant d'atteindre l'ADN du virus.

Mamavirus est un virus très proche de Mimivirus, mais encore plus gros.

un virion de Mimivirus et une coupe qui représente ce qu'il y a à l'intérieur
virion de Mimivirus au microscope électronique

Ces virus peuvent eux-même être infectés par d'autres virus : on en a découvert au moins un, surnommé "spoutnik" car c'est en quelque sorte un satellite de ces virus géants. Celui-ci est environ 5-10 fois plus petit (en diamètre) que Mimivirus. Des virus de ce genre sont nommés virophages, des virus "mangeurs de virus" en quelque sorte. C'est une découverte surprenante, car on pensait que les virus n'infectaient que les cellules et pas d'autres virus.

Un Mimivirus avec de deux virophages "spoutnik" (petites taches grises indiquées par des flèches)
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