Interpréteur

« Interpréteur » expliqué aux enfants par Vikidia, l’encyclopédie junior
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En informatique, un interpréteur (ou interprète) est un logiciel qui analyse le code source d'un programme écrit dans un certain langage de programmation et exécute lui-même les opérations qui y sont décrites.

On oppose souvent les interpréteurs et les compilateurs, comme si un langage pouvait être soit uniquement compilé, soit uniquement interprété. Cette vision est fausse car, si seulement certains langages (comme Perl ou Python) sont interprétés, la majorité des langages de programmation doivent être compilés, c'est-à-dire traduits d'un langage à un autre (par exemple, Perl est traduit en arbre syntaxique et Python en bytecode). En effet, les interpréteurs préfèrent généralement travailler avec quelque chose de plus « pratique » pour eux que du code source.

On peut donc découper le travail d'un interpréteur en deux grandes phases (qui peuvent s'entrelacer) :

  1. Compilation du code source en une représentation intermédiaire (sur laquelle sont généralement effectuées des optimisations).
  2. Exécution du programme décrit par la représentation intermédiaire.

Du point de vue du processeur de l'ordinateur, c'est donc l'interpréteur qui est exécuté. Celui-ci « simule » le code du programme décrit par le code source comme étant une partie de ses propres instructions. C’est pour cette raison qu’on désigne certains interpréteurs sous le nom de machines virtuelles, bien que cette dernière expression puisse recouvrir quelque chose de plus large.

Avant, pour qu’un programme marche sur des ordinateurs et des systèmes d’exploitation très différents, il fallait que les programmeurs écrivent de nombreuses lignes de codes qui ne servaient qu’à s’adapter aux différences des systèmes. L’interpréteur permet de s’affranchir en grande partie de ce problème car le programme écrit pour être interprété n’a pas besoin de se soucier des particularités des machines physiques ou des systèmes d’exploitation : il lui suffit de « parler » un langage que comprend l’interpréteur qui se charge de « traduire » cela pour la machine.

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