Fondation légendaire d'Athènes

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Athéna et Poséidon. Poterie à figures noires. Vers 520 avJC

Selon la légende, Athènes serait née à l'issue d'une compétition entre Athéna et Poséidon.

Sous le règne légendaire du roi Cécrops (le roi serpent) deux divinités s'affrontèrent pour déterminer qui serait le parrain protecteur d'Athènes alors appelée Cécropia. Le Destin avait en effet décidé que la ville à naître serait très prospère et puissante.

Poséidon, le dieu de la mer et des tempêtes, d'un coup de son trident frappa le rocher de l'Acropole d'Athènes et en fit jaillir une source d'eau salée. Une variante parle d'un cheval splendide, (symbole du courage et de la force qui donne la gloire militaire). Athéna décida de planter le premier olivier (symbole de la paix, tant il est long à croître, mais aussi symbole de la justice).

Le peuple est appelé à choisir. Le cheval pouvait apporter la gloire, mais celle-ci est incertaine et ses résultats éphémères. L'olivier a certes moins de panache, mais ses produits sont réels et très utiles. Les femmes adoptèrent le don d'Athéna, tandis que les hommes furent partisans de Poséidon. Le roi Cécrops est pris pour arbitre. Il décide de soutenir le présent d'Athéna car il lui paraissait le plus utile. Poséidon furieux inonda la région de l'Attique où est située Athènes. Mais Athéna parvint à sauver la ville. Cependant pour apaiser Poséidon, les habitants durent promettre que les femmes ne participeraient plus à la vie politique et que les enfants ne porteraient jamais le nom de leurs mères. Ils s'engagèrent également à édifier un temple pour le dieu.

Amphicton, fils de Deucalion et de Pyrrha épousa la petite-fille de Cécrops. Après avoir détrôné le roi Cranaos, son beau-père, il consacre la ville à la déesse Athéna, qui devint alors la déesse éponyme de la ville.

Une autre variante raconte que c'est Érichtonios, fils d'Athéna et d'Héphaïstos, qui, ayant été confié à la garde bienveillante des filles de Cécrops, institua le culte de sa mère dans la cité.

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