Pas de Calais (détroit)

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Dans le fond les falaises blanches de Douvres en Angleterre vues depuis le cap Gris-Nez en France. Cette photographie montre l'étroitesse du détroit.

Le pas de Calais ( appelé Strait of Dover ou Dover Strait en anglais, c'est-à-dire détroit de Douvres) est un détroit situé à l'extrémité est de la Manche. Il sépare l'île de Grande-Bretagne (ville de Douvres) de l'Europe continentale (ville de Calais).

C'est avec le détroit de Malacca en Asie, le lieu maritime le plus fréquenté du monde. Il permet le passage entre la Manche (donc l'océan Atlantique) et la mer du Nord où sont localisés de très grands ports maritimes comme, Rotterdam, Londres, Anvers, Hambourg ou Dunkerque.

Depuis 1994 le détroit est traversé par le tunnel sous la Manche.

Attention L'orthographe du département du Pas-de-Calais s'écrit avec une majuscule à « Pas » et deux traits d'union. Au contraire, l'orthographe du détroit ne comporte ni traits d'union ni majuscule à « pas ».

Caractéristiques du pas[modifier | modifier le wikicode]

Le pas de Calais a une largeur de 33,3 km entre le cap Gris-Nez et la pointe de South-Foreland. Mais le chenal navigable à cet endroit n'a que de 28 km de large.

La profondeur du détroit varie de 5 à 65 mètres. Le fond est encombré par de nombreuses dunes sous-marines (appelées dunes hydrauliques) qui bougent avec une vitesse de 40 à 70 mètres par an. Pour éviter des accidents les navires doivent naviguer dans les chenaux qui ont entre 15 et 20 mètres de profondeur.

La navigation est rendue encore plus difficile par la présence de nombreuses épaves de navires qui ont été coulés au cours de l'histoire. Elles peuvent émerger lors des grandes marées basses. Les conditions météorologiques sont souvent difficiles avec de nombreuses périodes de brume, des vents forts qui peuvent atteindre le niveau 7 sur l'échelle de Beaufort. Les tempêtes sont violentes. Les courants marins sont rapides car l'étroitesse du détroit produit un effet d'étranglement.

Trafic maritime dans le pas[modifier | modifier le wikicode]

La séparation du trafic maritime dans le pas de Calais

Le trafic maritime qui transite par le pas de Calais est l'un des plus importants du monde. Il est un des deux points de passage reliant l'océan Atlantique et les grands ports du Nord-Ouest de l'Europe. À ce trafic international s'ajoute le trafic entre l'Europe continentale et les îles britanniques, trafic transmanche qui en plus du fret en marchandises a une forte proportion de trafic passagers (entre Calais et Douvres).

Pour gérer l'intensité du trafic les autorités britanniques et françaises ont institué un dispositif de séparation du trafic (DST) qui régule les mouvements des navires sur plus de 120 miles de long. Le trafic sud-ouest vers le nord-est doit obligatoirement longer les côtes françaises (trafic montant) alors que les navires circulant du nord-est vers le sud-ouest doivent se tenir près des côtes britanniques. Les bancs de sable qui encombrent le détroit servent de ligne de séparation. Dans ces deux flux doivent s'insérer les liaisons entre les îles britanniques et l'Europe continentale.

Origine du détroit[modifier | modifier le wikicode]

Les falaises du cap Banc-Nez avec à l'arrière-plan le cap Gris-Nez

Le pas de Calais correspond à un effondrement situé entre deux failles qui a affecté une région calcaire et sédimentaire reliant l'actuel continent européen aux îles britanniques. Les falaises du cap Blanc-Nez en France représente une des deux cassures). Cet effondrement est daté entre 900 000 à 800 000. Lors des périodes glaciaires le fossé est à sec du fait du recul des mers lié à la formation des calottes glaciaires sur le nord de l'Europe. On a retrouvé de nombreux ossements d'animaux de ces périodes dans les sédiments.

Pendant la dernière déglaciation, vers 9000 av. J.-C., le niveau de la mer a remonté de plus de 130 mètres et la région a été noyée (transgression flandrienne) c'est alors que le détroit a été définitivement formé. Les côtes ont été encore « retouchées » au Xe siècle.

Pour compléter sur les détroits[modifier | modifier le wikicode]


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