Naine blanche

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L'étoile Sirius vue au télescope, la naine blanche Sirius B est le petit point en bas à gauche.

Une naine blanche est le résidu extrêmement dense d'une étoile morte. Quand une étoile similaire au soleil arrive en fin de vie, elle se dilate pour former une géante rouge, elle expulse alors son enveloppe gazeuse, tandis que son noyau se contracte (il perd en taille tout en conservant sa masse). Une naine blanche est donc constituée de matière très dense, si on prélevait un centimètre cube de matière, cet échantillon pèserait plusieurs centaines, voir plusieurs milliers de kilos, en comparaison, l'eau à une densité de 1 gramme par centimètre cube. Ces étoiles sont cependant très peu brillantes, le soleil lui-même deviendra une géante rouge, puis une naine blanche, mais cela n'arrivera que dans 5 milliards d'années.

La naine blanche la plus proche est Sirius B, à 8 années-lumière de la Terre, partenaire de Sirius A, Sirius est en fait une étoile associée à une naine blanche. Les naines blanches semblent assez répandues dans l'univers, elles peuvent être seules ou accompagnées d'une ou plusieurs autres étoiles ou d'autres naines blanches.

Formation[modifier | modifier le wikicode]

La nébuleuse de l'hélice vue par le télescope spatial Hubble. Au centre, le petit point visible est une naine blanche.

Une naine blanche se forme lorsqu'une étoile de taille moyenne, comme le soleil, arrive en fin de vie. Les étoiles fusionnent dans le coeur des atomes d'hydrogène pour former des atomes d'hélium, quand il y a plus d'hydrogène dans le noyau, l'hélium va commencer à fusionner pour former d'autres éléments comme le carbone ou l'oxygène, on appelle le processus de fusion des atomes la fusion nucléaire. Quand une étoile brûle de l'hélium, celle-ci va produire plus de chaleur, sa surface va se dilater, l'étoile va atteindre environ 200 fois le diamètre d'origine, et la surface, plus éloignée du noyau, va refroidir, elle devient alors rouge (les étoiles rouges sont les plus froides, les étoiles bleues sont les plus chaudes). Ensuite, l'étoile va expulser dans l'espace sa couche externe, elle formera une magnifique nébuleuse planétaire, visible pendant quelques milliers d'années, tandis que son coeur va se contracter, pour former une naine blanche, très dense, qui refroidira dans les millions d'années qui suivront.

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