Labourage

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Labourage à l'aide de buffles (riziculture en Asie)

Le labourage ou labour est un travail agricole qui consiste à retourner une terre non cultivée en vue d'y déposer des semences ou des graines.

Dans les régions tempérées, le labourage se fait au cours de l'automne afin de pouvoir semer avant les premières gelées hivernales. Cependant, on peut procéder à un labourage au printemps, en particulier si l'on se rend compte que les semences d'automne ont été fortement endommagées par un hiver très froid pendant lequel le gel a profondément pénétré dans le sol. Certaines céréales au cycle végétatif court peuvent également être semées au printemps.

Le labourage a plusieurs buts :

  • il ameublit la terre afin de permettre le développement des racines issues des graines que l'on va semer ;
  • il aère la terre et favorise la pénétration de l'eau de pluie ;
  • il enfouit les plantes sauvages qui se sont installées depuis la dernière récolte (engrais vert) ;
  • il permet de faire remonter dans les couches superficielles du sol, celles où les racines puisent la nourriture de la plante, les sels minéraux qui se sont accumulés en profondeur (engrais minéraux).

Autrefois et encore de nos jours dans certaines régions du monde, pour labourer, l'agriculteur disposait, selon ses moyens « financiers » et la consistance du sol, d'un araire pour les sols légers et peu profonds ou bien d'une charrue pour les sols plus profonds. Ces instruments doivent être tractés soit par des hommes, soit par des animaux (âne, mulet, bœuf, cheval, etc.), et depuis le XXe siècle, peuvent aussi l'être par des tracteurs (donc grâce à la motorisation).

Le labourage permet d'obtenir des sillons parallèles (ou croisés si on utilise un araire qui ne fait qu'égratigner le sol). Afin d'égaliser la surface du sol retourné, il faut ensuite procéder à un hersage. Dans certaines régions du globe, en particulier en Afrique sahélienne, soudanaise ou équatoriale, les paysans ne labourent pas faute de disposer d'animaux de trait ; à l'aide d'une houe, ils creusent des petits trous dans lesquels ils déposent les graines.

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