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Jesse Owens

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Jesse Owens en 1936

James Cleveland Owens naît le 12 septembre 1913 à Oakville. C'est un athlète américain spécialiste du sprint et du saut en longueur. Il est l'un des plus grands sprinteurs de l'histoire et est le premier homme noir mondialement connu dans la pratique du sport. Il meurt le 31 mars 1980 à Tucson.

Enfance et vie privée[modifier | modifier le wikicode]

Jesse Owens est petit-fils d'esclaves. Son père, Henri, est paysan et sa mère, Emma, repasse le linge. Jesse Owens est le septième enfant de sa fratrie qui en compte onze. C'est un enfant maigre et sa santé est fragile. Mais ses parents sont pauvres et ne peuvent pas faire appel à un médecin.

A l'école, Jesse Owens pratique le football et le basketball. En plus de l'école, il travaille comme livreur pour une épicerie. Il commence alors à s'intéresser à la course à pied, et découvrira le saut en longueur à l'âge de 13 ans.

Il se marie à 18 ans avec Ruth. Ils ont ensemble trois filles : Beverly, Marlene et Gloria. Ruth meurt en 2001.

Carrière sportive[modifier | modifier le wikicode]

Jesse Owens bat de nombreux records chez les juniors. Il rencontre un ancien champion olympique qui lui donne l'envie de participer à son tour aux Jeux Olympiques. En 1930 il gagne des titres universitaires et s'approche du record du monde de saut en longueur.

En 1935, en une journée, il bat ou égale 6 records du monde. Il était pourtant tombé dans les escaliers quelques jours plus tôt et avait encore de fortes douleurs au dos.

Au cours de sa carrière, Jesse Owens gagne 4 médailles d'or olympiques, remporte 4 titres de champion des Etats-Unis et bat de nombreux records.

Les JO de Berlin[modifier | modifier le wikicode]

Pendant les Jeux Olympiques de Berlin en 1936, Jesse Owens est âgé de 22 ans. Hitler est présent et souhaite utiliser cet événement pour faire la propagande du nazisme et en donner une image rassurante. Après une épreuve remportée par un athlète noir, Hitler est furieux et il quitte le stade. Il décide de ne plus saluer aucun vainqueur d'épreuve. Lors de ces JO, Owens remporte 4 épreuves : le 100m, le 200m, le relais 4 x 100m et le saut en longueur.

Pendant cette épreuve de saut en longueur, Owens rencontre l'athlète allemand Luz Long avec lequel il deviendra ami. Luz Long, par esprit sportif, donne un conseil à Owens qui permet à l'Américain de remporter l'épreuve. Après la victoire de Jesse Owens les deux hommes se prennent dans les bras, sous les yeux d'Adolphe Hitler. Luz Long a reçu la médaille Pierre de Coubertin pour son geste. Après les JO, Luz Long participe à la Seconde Guerre mondiale et sait qu'il n'en reviendra pas. Il demande à Owens dans une lettre d'aller voir son fils après la guerre, afin de lui dire qui était son père.

Reconversion[modifier | modifier le wikicode]

Quand Jesse Owens rentre aux États-Unis, il reçoit un accueil triomphal. Mais dans un pays où le racisme est encore très présent, le président FD Roosevelt refuse de le rencontrer.

Il lui est difficile de faire vivre correctement sa famille. Après les JO, Owens participe à des courses face à des adversaires à qui il laisse de l'avance, ou face à des chevaux de course. En 1938, il crée la Dry Cleaning Company. Il devient en 1942 directeur du personnel pour la Ford Motor Company.

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