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Frankenstein

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Frontispiece de l'édition de 1831

Frankenstein ou Le Prométhée moderne est un roman d'épouvante de Mary Shelley. C'est l'un des grands classiques de l'épouvante, avec Dracula de Bram Stocker : il a été très souvent adapté, notamment au cinéma.

Le livre raconte l'histoire de Victor Frankenstein, un médecin qui est fasciné par la vie et par la Création. Il décide de créer à son tour une créature vivante et de l'animer, afin d'essayer de comprendre comment fonctionne la vie et comment elle a été créée. Malheureusement, la Créature, dotée de sa propre personnalité, échappe à tout contrôle, et s'enfuit.

Le nom de Frankenstein est souvent confondu avec la Créature qui, dans l'histoire, n'a pas de nom : on l'appelle, le plus souvent, « la Créature de Frankenstein » ou « le monstre de Frankenstein », ce qui a fini par devenir « Frankenstein », tout court, par erreur.

Dans de nombreuses adaptations, la Créature est une sorte de mort-vivant, construit à partir de morceaux de cadavres cousus ensembles, et animés ensuite. Ce n'est cependant pas le cas dans le roman original, et la Créature n'est pas un mort-vivant. En fait, son mode de fabrication n'est pas connu.

Le livre[modifier | modifier le wikicode]

L'histoire[modifier | modifier le wikicode]

L'histoire de Frankenstein fait appel au procédé de mise en abîme : c'est une histoire, dans laquelle on raconte une autre histoire...

Le livre commence avec l'histoire de Robert Walton, un explorateur, qui raconte à sa sœur le récit de ses aventures au pôle Nord : après avoir cru apercevoir un traineau conduit par un géant, Walton et son équipage découvrent un homme avec un traineau, à la dérive sur un bloc de glace. Après l'avoir recueilli à bord de leur navire, ils apprennent qu'il s'agit de Victor Frankenstein, qui entreprend de leur raconter son histoire.


Genèse[modifier | modifier le wikicode]

La villa Diodati, où a été commencé Frankenstein.

En juin 1816, l'écrivain et poète romantique Lord Byron et son ami John Polidori résident à Cologny, près de Genève, en Suisse, au bord du lac Léman. Pour passer l'été, Byron a invité ses amis, le poète Percy Shelley, accompagné de sa future femme, Mary Godwin, et de leur bébé nouveau-né, ainsi que Claire Clairmont, sa maîtresse, qui est aussi la demi-sœur de Mary.

1816 est ce que l'on appellera par la suite « l'année sans été » : une année très froide, et peu ensoleillée, en raison d'un hiver volcanique. En Suisse, le temps est épouvantable, et Byron et ses amis ne peuvent pas profiter de leurs vacances, à cause de la pluie. Il leur propose donc une sorte de jeu, consistant à écrire une « histoire de fantôme », un récit d'épouvante ou effrayant.

Chacun réussit plus ou moins à écrire son histoire, mais celle de Mary (qui ne s'appelle pas encore Mary Shelley) est demeurée particulièrement célèbre : en 1818, elle publie Frankenstein.

De manière intéressante, l'histoire que Polidori a écrite au cours de ce même été, Le Vampire, publiée en 1819, va inspirer plus tard Bram Stoker pour l'écriture en 1897 de Dracula, qui est, avec Frankenstein, l'autre grand classique de la littérature d'épouvante.

Inspirations[modifier | modifier le wikicode]

Frankenstein raconte l'histoire d'un créateur, effrayé par la Créature qu'il vient de fabriquer, et qui l'abandonne, la conduisant petit à petit à devenir mauvaise. Comme l'indique le sous-titre, Le Prométhée moderne, Mary Shelley s'est inspirée du mythe de Prométhée pour écrire son histoire : dans la mythologie grecque, Prométhée est l'un des Titans, et c'est lui qui a créé les Hommes, à partir de l'argile.

Mary Shelley s'est également inspirée d'une légende juive, celle du Golem, une créature créée à partir d'argile, et à laquelle on a donné la vie. Doté d'une force surhumaine, le Golem finit par échapper au contrôle de son créateur, exactement comme ce sera le cas pour la Créature de Frankenstein.

Il est d'ailleurs fait référence à l'argile dans le roman, puisque Frankenstein explique que, pour fabriquer sa Créature, il l'a « façonnée comme de l'argile ». Cependant, Shelley laisse le mystère sur la façon dont Frankenstein s'y est pris : nulle part dans le livre, il n'explique à partir de quoi son monstre a été fait.

Frankenstein dans la culture populaire[modifier | modifier le wikicode]

Boris Karloff, dans le rôle de la Créature, en 1935.

Différences avec le livre[modifier | modifier le wikicode]

Cela a conduit bon nombre d'adaptations à imaginer que la Créature a été fabriquée à partir de morceaux de cadavres. Le monstre apparaît alors comme une sorte de mort-vivant, blanchâtre ou verdâtre. On voit partout sur son corps les traces des coutures qui ont permis de le fabriquer, à partir de plusieurs moreaux. Il a notamment une couture tout autour du crâne, puisque Frankenstein a été obligé de l'ouvrir pour y mettre un cerveau... Dans de nombreuses versions, le cerveau que Frankenstein a utilisé est celui d'un criminel condamné à mort, ce qui explique que le monstre soit méchant et violent. Dans beaucoup de versions, le monstre est particulièrement bête, il est généralement incapable de parler : cela n'est pas le cas dans l'histoire de Mary Shelley, où la créature est capable de parler et réfléchir comme un être humain normal, et ne comprend pas qu'on la rejette.

Comme dans le livre, Frankenstein utilise généralement l'électricité pour animer (ou réanimer) sa Créature : dans la tradition cinématographique, il utilise la foudre, qu'il conduit grâce à deux gros boulons situés de chaque côté du cou, ou du front, de la créature.

Quelques œuvres inspirées de Frankenstein[modifier | modifier le wikicode]

  • Frankenweenie est un dessin-animé de Tim Burton, dans lequel un jeune garçon, très fort en sciences, parvient à ressusciter son chien mort (2012).
  • Frankie Stein est l'une des poupées de la gamme Monster High. Elle est la « fille de Frankenstein ».
  • Dans La Famille Addams, le domestique Lurch (ou Max dans le film) ressemble à la Créature de Frankenstein, telle qu'elle a été jouée par Boris Karloff.
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