David Copperfield

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Couverture de David Copperfield, paru en feuilleton, 1849.

David Copperfield est un roman de Charles Dickens écrit entre 1849 et 1850. David Copperfield ou L'Histoire, les aventures et l'Expérience personnelles de David Copperfield le jeune est un roman qui contient un certain nombre d'éléments autobiographiques.

S'il commence, comme d'autres romans de l'écrivain, par une peinture assez noire de la situation des enfants de l'Angleterre victorienne, notamment dans les pensionnats, il s'attache ensuite à décrire la lente ascension sociale d'un jeune homme qui subvient aux besoins de sa bonne tante en travaillant et étudiant comme un forçat, et finit par devenir écrivain.

Plusieurs versions ont été adaptées au cinéma ou à la télévision de 1911 à 2000.

Création[modifier | modifier le wikicode]

Charles Dickens vient de finir Dombey et fils (1848) quand il entreprend le récit de la vie de David Copperfield de sa naissance jusqu'à sa maturité. Cette entreprise de longue haleine lui prendra un an et demi. David Copperfield paraît en feuilleton en 19 parutions mensuelles de 3 à 4 chapitres chacune de mai 1849 à novembre 1850. Chaque parution contient environ 32 pages et est agrémentée de deux illustrations de Phiz. Charles Dickens en travaille avec sérieux les articulations.

Le livre paraît ensuite dans son entier en 1850, précédé d'une préface de Dickens dans lequel il explique à quel point il lui est difficile de quitter un univers et des personnages qui ont occupé son esprit pendant près de deux ans. Dans sa préface de 1869, Charles Dickens précisera que ce livre est son préféré 1. Le livre est un succès populaire : il s'en vend près de 25 000 exemplaires en deux ans, mais semble concerner principalement le milieu de la petite bourgeoisie.2

Roman autobiographique[modifier | modifier le wikicode]

Charles Dickens en 1850.

Ce roman de Charles Dickens, écrit à la première personne et racontant l'enfance, l'adolescence et les premières années de la vie d'adulte d'un écrivain peut donner tous les indices d'un récit autobiographique. Il est vrai que Dickens a puisé dans son histoire personnelle de nombreux épisodes de ce roman. Ainsi, le moment où David Copperfield est contraint de gagner sa vie en nettoyant les bouteilles de l'entreprise Murdstone et Grinby tandis qu'il visite en prison la famille Micawber qui lui a offert un toit est à rapprocher de son expérience personnelle où, encore enfant, il fut obligé de travailler à la fabrique de cirage de Warren's Blacking pour nourrir sa famille tandis que son père, endetté, est emprisonné. Ce détail, qui ne fut révélé que par son biographe John Forster, éclaire cet épisode de la vie de David Copperfield. Mais Charles Dickens réussit à prendre ses distances vis-à-vis de sa propre vie. Le personnage de l'impécunieux Micawber est une caricature de son propre père. Charles Dickens crée en fait un personnage qui possède un relief propre, original, exaspérant, attachant et miraculeusement efficace face à l'ignoble Uriah Heep. Comme l'auteur, David Copperfield travaille chez un notaire, apprend la sténographie pour retranscrire les débats de l'assemblée et se convertit ensuite à l'écriture. Mais là s'arrête la ressemblance entre les deux personnages. Charles Dickens ne fut jamais orphelin, ni victime d'un beau-père sadique.

L'épisode de la cour que fait David Copperfield à Dora est inspirée de celle de Charles Dickens à l'inaccessible Maria Beadnell. Mais, alors que dans le livre, David épouse Dora, dans la réalité, Maria, après avoir longtemps joué avec Charles, le repoussera comme n'étant pas de son monde. On peut noter dans la suite du récit, la frustration lancinante de David qui ne trouve pas, dans sa Dora, la compagne efficace capable de gérer une maison tout comme on connait la frustration de Charles Dickens face à l'incapacité de sa femme à gérer correctement la nombreuse famille qu'ils ont procréée. On voit ainsi comment Charles Dickens fait œuvre d'écrivain en se nourrissant de son expérience personnelle pour créer un nouvel univers.

Sans être à part entière une autobiographie, ce roman dans lequel Charles Dickens a glissé tant d'allusions à son expérience personnelle est ainsi très proche de son auteur, tellement proche que Charles Dickens dira de David Copperfield (le personnage et non le roman) qu'il est une de ses créations préférées, comme un fils ou un double de lui-même. «  ...like many fond parents, I have in my heart of hearts a favourite child. And his name is David Copperfield. »

Roman de formation[modifier | modifier le wikicode]

David Copperfield est un roman de formation. On suit le jeune David de sa naissance jusqu'à sa maturité. Charles Dickens joue avec subtilité sur les deux registres du je. Le je de l'adulte qui regarde vers son passé pour le décrire et le je de l'enfant qui pose sur le monde un regard naïf et inexpérimenté. Le lecteur s'attache à ce personnage qui n'a du monde qui l'entoure qu'une connaissance partielle et subjective, qui est souvent le jouet des autres mais trouve aussi des adultes qui vont le protéger et le faire grandir. Sa vie est faite de ruptures qui le font progressivement évoluer et mûrir comme le lecteur qui s'attache à ses pas. Publié en épisodes sur une durée de 19 mois, ce roman permettait au lecteur de se nourrir progressivement des expériences de David pour avancer dans sa propre formation. L'originalité du roman est de ne pas arrêter le récit à l'entrée dans la vie d'adulte mais de le poursuivre au delà. David commettra encore de nombreuses erreurs en tant que jeune adulte avant de trouver la sérénité et la plénitude auprès de la lumineuse Agnès.

Références[modifier | modifier le wikicode]

  1. « Of all my books, I like this the best. », Charles Dickens, préface de l'édition de 1869 à David Copperfield.
  2. Fabrice Bensimon, La culture populaire au Royaume-Uni, 1800-1914
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Source : cette page a été partiellement adaptée de la page David Copperfield de Wikipédia.