Comète de Halley

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La comète de Halley au cours du mois d'avril 1986

La comète de Halley est l'une des comètes les plus connues parmi celles qui passent à proximité de la Terre.

Son nom se réfère à Edmund Halley, qui affirma que les comètes qui étaient apparues dans le ciel en 1531, 1607 et 1682, étaient chaque fois la même. Sa période étant donc de 76 ans environ, il prédit qu'elle reviendrait en 1758. Elle passa en fait début 1759, Halley avait donc raison.

Depuis, on a montré que c'était probablement elle qui était représentée sur la tapisserie de Bayeux, qui représente la bataille d'Hastings en 1066 (visibilité de la comète en mars 1066). La comète de Halley, visible en octobre 1301, est représentée sur le tableau l'Adoration des mages de Giotto peint en 1305.

Ce sont les Chinois qui ont décrit pour la première fois le passage de la comète en 240 av. J.-C.. Puis les observations sont régulières : 87 av. J.-C., 12 av. J.-C., 66 après JC... La plus ancienne mention de la comète de Halley par les Européens est celle de 12 av. J.-C. visible à Rome. La comète de 1835 est visible pendant 9 mois. En mai 1910, la Terre traverse la queue de la comète qui est photographiée depuis la Terre.

En mars 1986, elle a été photographiée de près (passage à 500 km du noyau avec une vitesse de 252 000 km/h) par la sonde spatiale Giotto, ce qui était une première. Le prochain passage de la comète de Halley est prévu pour 2061.

Le retour périodique de la comète de Halley a été un des moyens qui ont permis de prouver la révolution de la Terre autour du Soleil.

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