Chaîne du Karakoram

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Le Karakoram et le glacier du Baltoro

La chaîne du Karakoram (en chinois pinyin : Karakorum) est un vaste ensemble montagneux de 500 km de long situé dans le Nord de l'Inde, le Nord-Est du Pakistan et l'Ouest de la Chine. Le Karakoram se trouve au nord-est de l'Himalaya indo-pakistanais auquel il est partiellement parallèle.

Géographie[modifier | modifier le wikicode]

Commençant au Ladakh, cet ensemble montagneux occupe pour sa majeure partie la région pakistanaise du Gilgit-Batistan où il se termine par le massif de Batura Muztagh, situé au nord-ouest de la vallée de la Hunza et lui-même barré par l'Hindou Kouch. La chaîne possède quatre sommets dépassant 8 000 m dont le plus haut est le K2, frontalier de la Chine et deuxième du monde avec ses 8 611 m d'altitude. Les Gasherbrum I et II sont des sommets bien connus des alpinistes et font aussi partie de la famille des huit mille mètres, le quatrième étant le Broad Peak.

Le Karakoram a de nombreux glaciers comme le Baltoro, le Siachen et le Hispar. Les deux premiers figurent parmi les plus grands de l'hémisphère nord, hors régions polaires. Les eaux qui en sont issues participent à la formation du fleuve Indus qui traverse le Pakistan jusqu'à la mer d'Arabie. Lors de son passage au Ladakh puis au Gilgit-Batistan, ce fleuve marque la frontière naturelle entre le Karakoram et l'Himalaya occidental. Plus à l'ouest, au Pakistan et dans l'Hindou Kouch, le Darkot Pass annonce la fin de la chaîne du Karakoram, le Pamir n'étant pas loin non plus.

Des onze massifs composant la chaîne, le plus important est le Baltoro-Muztagh où se situe notamment le K2. Deux autres massifs sont à signaler : le Hispar Muztagh et les monts Masherbrum.

Exploration[modifier | modifier le wikicode]

L'exploration de la chaîne du Karakoram ne commença qu'au XIXe siècle. La première expédition avait à sa tête le colonel britannique Francis Younghusband qui réussit en 1887 à franchir le col du Muztagh Est, un passage très reculé situé au fin fond du Pakistan à 5 422 m d'altitude. Il constitue avec son jumeau de l'ouest l'un des principaux points de passage vers le Xinjiang, en Chine. En 1892, le général sir George Cockerill explora la haute vallée de la Hunza. Deux ans plus tard, sir Martin Conway, un alpiniste et explorateur britannique, put reconnaître le col du Muztagh Ouest. Mais la chaîne restait méconnue et il fallut attendre la décennie 1920-1930 pour que des expéditions établissent une géographie assez complète de cette région montagneuse. À partir des années 1980, la géologie complexe du Karakoram fut révélée au monde grâce aux voyages d'exploration organisés par l'italien Maurizio Gaetani, à cette époque professeur de stratigraphie à l'université de Milan.

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36° 01′ 44″ N 75° 51′ 04″ E / 36.028872, 75.851156