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Écu (bouclier)

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Chevalier du XIe siècle tenant son écu devant lui
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Un écu est un bouclier du Moyen Âge de forme allongée vers le bas ce qui facilite pour le chevalier le transport et les combats à cheval. Le plus souvent il y a un blason sur l'avant pour montrer l'appartenance à une famille.

L'écu semble dériver du bouclier romain (le scutum). Il s'agit d'une portion verticale de cylindre. La partie supérieure est selon les époque ou droite ou cintrée. Le plus souvent la partie inférieure est « en sifflet » (pour les nobles alors que pour les roturiers la pointe était vers le haut). Certains écus mesurent près de 1,40 m de haut, leur poids ne permet leur maniement que par un homme adulte. En dehors des combats c'est un écuyer, jeune apprenti chevalier qui s'occupe de l'écu. À mesure que l'armement se perfectionne, la taille de l'écu diminue. Au XVe siècle ils ne sont plus portés que dans les tournois où ils sont vite remplacés par les targes.

Les écus étaient faits de bois avec une bordure et des garnitures en fer pour le renforcer. Souvent un matelassage de cuir ou de toile recouvrait la face arrière.

Au centre de certains écus on trouve une bosse proéminente (umbo), elle est le plus souvent en métal. Sur la face arrière de cette protubérance se trouve une barre horizontale qui permet de tenir l'écu. Le plus souvent la tenue de l'écu est assurée par deux barres sous lesquelles on passait l'avant-bras. Pendant les périodes de non-combat, l'écu est porté par une courroie (guige) qui est passée en sautoir ou autour du cou.

Les écus sont surtout connus par les représentations sur les manuscrits ou dans la statuaire.

Sur l' écu est représenté le blason qui permet une identification de son possesseur.

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