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Unité de longueur

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Une unité de longueur permet de mesurer une distance, autrement dit d'associer à une longueur un nombre positif. On peut définir le rapport de deux longueurs sans utiliser d'unité pour les mesurer. Préciser une unité de longueur, c'est se fixer un étalon.

Différentes unités[modifier]

Le mètre[modifier]

Le mètre est l'unité de longueur dans le Système International, un système d'unités largement utilisé par la plupart des scientifiques, à l'exception de certains domaines, comme l'astrophysique. C'est aussi l'unité qu'on utilise dans la vie de tous les jours dans les pays francophones. Du mètre se dérivent :

D'autres « multiples » du mètre ne sont presque jamais utilisés, comme l'hectomètre (100 mètres), le décamètre (10 mètres), le décimètre (0,1 mètre, soit 10 centimètres), le micromètre (0,000 001 mètre, soit un millionième de mètre).

Symboles des multiples (et sous-multiples) du mètre[modifier]

Unité Symbole Valeur (en mètres) Exemples d'utilisation
kilomètre km 1000 calcul de distances (entre les villes, les grands édifices naturels, ...)
hectomètre hm 100 calcul de longueurs agricoles
décamètre dam 10 calcul de longueurs agricoles ; longueurs de grands bâtiments
mètre m 1 représentation de longueurs à l'échelle humaine (taille humaine, hauteur d'un plafond habituel, longueur d'un véhicule, ...)
décimètre dm 10-1 (= 0,1 m) graphisme (par exemple, le double ou triple décimètre est le nom d'une règle de vingt ou trente centimètres)
centimètre cm 10-2 (= 0,01 m) idem
millimètre mm 10-3 (= 0,001 m) graphisme précis
micromètre µm 10-6 (= 0,000 001 m) taille de nombreuses cellules
nanomètre nm 10-9 (= 0,000 000 001 m) pour mesurer les longueurs d'onde de la lumière visible
ångström Å 10-10 (= 0,000 000 000 1 m) taille approximative d'un atome
picomètre pm 10-12 (= 0,000 000 000 001 m) physique des particules
femtomètre fm 10-15 (= 0,000 000 000 000 001 m) idem
Le savais-tu.png
Le savais-tu ?
Toujours plus petit !
Il existe des sous-multiples du mètre encore plus petits que le femtomètre ! Ce sont l'attomètre, le zeptomètre et l'yoctomètre ; l'yoctomètre équivaut à 10-24 mètre, soit 0,000 000 000 000 000 000 000 001 mètre ! En français, cela donne du millionième de milliardième de milliardième de mètre ...

À quoi servent des unités aussi petites ? Les chercheurs les utilisent de plus en plus pour décrire les particules de matière, qui sont sans doute les plus petits "objets" de l'Univers détectés aujourd'hui.

On se sert rarement des multiples du mètre plus grands que le kilomètre, car on les remplace par d'autres unités très grandes, utilisées la plupart du temps en astronomie.

En astrophysique[modifier]

En astronomie, on rencontre très souvent de très grandes distances. Il faut donc des unités de longeur adaptées aux objets étudiés : le parsec (pc) pour les galaxies ; l'année-lumière (al) pour les étoiles ; l'unité astronomique (ua) pour le système solaire ;...

Pour en savoir plus, lire Unité de longueur (astronomie).

Unités « anglosaxones »[modifier]

  • Le pouce représente 2,54 centimètres.
  • Le pied représente 12 pouces, donc 0,3048 mètre.
  • Le mile terrestre représente un petit peu plus de 1,6 km.
  • Le mile marin représente 1,85 km.

Unités antiques[modifier]

  • La coudée égyptienne, ayant la taille d'un avant-bras, soit environ 45 cm.
  • L'aune, qui valait environ 1,20 mètres, soit quatre pieds. Sa valeur a été fixée par François Ier.
  • Chez les Grecs, la paume vaut quatre doigts ou le quart d'un pied. Elle valait 7,5 cm.
  • Chez les Romains, la perche vaut 10 pieds, soit environ 3 mètres.

Tableau de conversion[modifier]

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