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Mercure (mythologie)

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Gravure du XVIe siècle représentant le dieu Mercure

Dans la mythologie romaine, Mercure est le premier dieu nommé par César. Fils de Jupiter et de Maïa, il a pour demi-frères et demi-sœurs Minerve, Apollon, Diane, Bacchus et Hercule. C'est le dieu du commerce et du voyage. Il est aussi un messager : il transmet aux hommes des messages des autres dieux grâce aux ailes dont il dispose sur ses sandales et son casque.

Assimilé au dieu grec Hermès, il en prend les légendes et les attributs. Le plus connu de ces attributs est le caducée, connu de nos jours comme emblème médical, mais qui, jusqu'au XIXe, fut l'emblème des commerçants et des métiers s'occupant de communication (comme par exemple les imprimeurs).

Ses animaux favoris sont le coq, le serpent et l'oiseau.

Le troisième jour de la semaine, dans les calendriers julien et romain, lui est dédié ; il est d'ailleurs nommé Mercuri dies en latin (« jour de Mercure ») et le mot mercredi vient donc de son nom (MERCredi/MERCure). Sans doute aussi le vif-argent, seul métal lourd qui soit liquide à la température ambiante et se dilate vite sous l'effet de la chaleur (donc se déplace vite, comme dans les tubes des anciens thermomètres médicaux, dits « à mercure »), a-t-il aussi été nommé mercure, en raison de la comparaison entre leurs grandes mobilités. Il a aussi donné son nom à Mercure, la planète qui se déplace le plus vite autour du soleil.

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