Canicule

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Une canicule est une période de plusieurs jours en été durant lesquels il fait vraiment très chaud. On supporte à peine la chaleur, et les personnes les plus faibles en souffrent réellement. Que veut-on dire par « très chaud » ? Disons que les températures sont largement supérieures aux températures habituelles, au même lieu à la même époque de l'année.

Bien sûr, l'été il fait chaud (et, on l'espère, beau). Mais quand on parle de canicule, on insiste sur deux aspects :

  1. Les températures sont anormales et élevées. C'est un aspect objectif : on mesure les températures, par exemple avec un thermomètre.
  2. Les gens souffrent de cette chaleur excessive, ils transpirent et ont besoin de boire beaucoup, pour se rafraichir. C'est un aspect subjectif : il dépend de notre sensibilité.

Pourquoi dit-on « canicule » ?[modifier]

Illustration de la constellation du "Petit chien" ou "Canicula" (en bas de l'image) entre le Cancer et les Gémeaux

En anglais, « canicule » se traduit par heat wave. Mot à mot, vague de chaleur. Une canicule, c'est une vague de chaleur ; l'expression anglaise est donc plus significative.

Éthymologie : « canicule » vient de canicula. C'est du latin, ce mot désignait la constellation du petit chien1. À Rome, on voit cette constellation au début de la nuit en juillet. On ne sait pas si certains croyaient que cette constellation était responsable de la chaleur durant le mois de juillet, ou si le fait de voir le petit chien permettait de savoir que les grandes chaleurs arrivaient.

Des températures trop élevées...[modifier]

Il est possible de mesurer très précisément la température, en un lieu, à une date et une heure donnée. On peut donc relever (noter) la température en un même endroit, jour après jour. On peut alors tracer les variations de température sur une année. On recontre ce genre de graphique dans l'étude des climats. Par définition des saisons, les températures sont plus élevées en été qu'en hiver.

Les hommes ont noté les températures maximales moyennes durant l'été. Ces moyennes sont calculées sur plusieurs années consécutives. Parfois, il arrive que la température devienne supérieure à la température maximale, et la dépasse de plusieurs degrés. On parle de canicule quand elle reste supérieure durant 5 jours d'affilée.

Par exemple, à Paris, les températures maximales moyennes sont de l'ordre de 27-28C. En 2003, il y eut une canicule sur l'Europe de l'Ouest, qui a duré environ un mois. Les températures à Paris ont dépassé les 30C et ont atteint 39C.

Conséquences[modifier]

Notes[modifier]

  1. Le chien : canis, et le suffixe diminutif -cule, comme dans minus-cule : « plus petit que petit ».
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