Galaxie

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La galaxie M63 ou galaxie du Tournesol, découverte en 1779

Les galaxies sont des ensembles célestes (dans l'espace) regroupant chacune des milliards d'étoiles mais aussi des gaz et des poussières qui tournent autour d'un centre. Ces galaxies sont gigantesques et leur nombre est aussi gigantesque. Il existe plusieurs formes de galaxies : elles peuvent -être en spirales, elliptiques ou irrégulières. La galaxie dans laquelle se trouvent la Terre et le système solaire s'appelle la Voie lactée.

Une galaxie en spirale. Les galaxies en spirale doivent leur forme au fait qu'elles tournent sur elles-mêmes et que les étoiles de leurs périphéries ont beaucoup plus de chemin à parcourir que les étoiles du centre.

En 1995, le télescope spatial Hubble tourne son objectif vers une zone déserte de l'espace. Le télescope va regarder pendant très longtemps cette région. Le résultat est probablement l'une des photos les plus extraordinaires jamais prises par l'humanité. Dans une région de l'espace qu'on croyait vide, Hubble découvre des milliers de nouvelles galaxies, elles-mêmes composées de milliards d'étoiles. Cette photo est appelée Champ profond de Hubble (Hubble deep field, en anglais).

Le cliché Champ profond de Hubble révèle des milliers de galaxies dans une région de l'espace que l'on pensait déserte.

Formation

La plupart des scientifiques sont aujourd'hui du même avis à propos de la naissance de l'Univers : c'est un phénomène appelé Big Bang qui a ordonné cet Univers tel qu'on le connaît.
Peu de temps1 après le Big Bang, l'Univers était composé de matière non structurée : les édifices cosmiques tels qu'on les connaît (planètes, étoiles, nébuleuses, galaxies, ...) n'existaient pas encore. Puis, sous l'effet de la force de gravitation, la matière (atomes et molécules simples) s'est rassemblée, agglomérée ; cette même force de gravité, en compressant la matière, a augmenté sa température, jusqu'à engendrer des réactions de fusion nucléaire. La première étoile était née !2
Petit à petit, de nombreuses autres étoiles se sont formées. Notre force de gravitation va de nouveau faire son travail : après avoir assemblé les atomes en étoiles, elle réunit les étoiles en... galaxies !

Particularités

Centre galactique

Au centre de notre galaxie (la Voie lactée), ainsi que dans celui d'autres galaxies, les astronomes ont décelé la présence d'un objet extraordinairement lourd. Ils pensent aujourd'hui à un trou noir supermassif. Malheureusement, l'observation directe de ce trou noir (ou plutôt de l'absence de quelque chose d'autre) est impossible : de nombreux nuages de gaz denses (les nébuleuses) occultent cette partie du ciel visible depuis la Terre.

Âge des étoiles

Dans une galaxie, les étoiles les plus vieilles se situent vers le centre, tandis que les plus jeunes se trouvent à la périphérie. Le Soleil se trouve à environ la moitié de la distance entre le centre et la périphérie galactique.

Étymologies

Ce sont les Grecs qui, les premiers, ont nommé certains objets célestes. Ainsi, « galaxie » n'est que la transformation du grec ancien galactos, qui signifie « lait ». Pourquoi « lait » ? Parce que dans le ciel, une certaine galaxie leur faisait penser à une giclée de lait. La « Voie lactée ». La densité de corps célestes dans notre galaxie et le fait que la Terre est proche blanchit le ciel de la nuit alors qu'à côté de notre galaxie, le ciel est beaucoup plus sombre.

Notre galaxie : la Voie lactée

La Voie lactée est une galaxie à spirale. Sa forme est celle d'un disque qui fait 80 000 années-lumière de diamètre.

Notes

  1. Pour les astrophysiciens, « peu de temps » est une notion relativement différente de celle que l'on utilise dans la vie courante, où elle représente une durée allant de quelques heures à quelques semaines. En cosmologie, « peu de temps », c'est plus souvent quelques milliers, voire quelques millions d'années...
  2. À ceux qui seraient intéressés par l'histoire de la création de l'Univers, mais qui sont allergiques aux termes trop scientifiques, je conseille « Patience dans l'azur », par Hubert Reeves.
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