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Falaise côtière

« Falaise côtière » expliqué aux enfants par Vikidia, l’encyclopédie junior
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Falaise à marée basse. Sud du Pays de Galles (Royaume-Uni)

La falaise côtière ou falaise maritime est un escarpement (la grande dénivellation) qui limite certaines régions continentales en bordure de mer. La falaise est créée par l'action d'érosion des vagues déferlantes sur la plage. L'existence d'une falaise dépend de la nature de la roche et du relief attaqués. Les plateaux calcaires donnent des falaises spectaculaires.

Formation d'une falaise

L'action de l'érosion par les marées
Une falaise du Pays de Galles

Les falaises se forment sur les côtes des mers à marées. Il existe aussi des falaise dans les mers à marées faibles. Il s'agit alors d'ennoiement d'anciennes vallées fluviales aux rives verticales (genre canyon).

Au bord des mers à marées, l'eau de mer surtout lorsqu'elle est agitée par une tempête dispose d'une force considérable (elle peut atteindre 30 tonnes au M2). L'eau qui s'engouffre dans les fissures des roches submergées comprime violemment l'air remplissant les cavités ; cette compression agit sur les parois rocheuses qu'elle fendille. Vague après vague le travail de fissure se poursuit. A un moment des morceaux de roches se détachent de leurs voisins et la cavité s'agrandit.

Les matériaux arrachés à la roche servent aussi d'agent de destruction. La violence avec laquelle ils sont projeté par les vagues creuse la roche à l'endroit de l'impact. L'accumulation d'impacts au même endroit finit par créer une sorte de encoche horizontale qui suit le bas de la paroi rocheuse. Les roches en surplomb se trouvent sans appui inférieur, dans le vide. Si par le haut, l'infiltration des eaux de pluies fissure la roche, une partie de la paroi se désolidarise du continent et s'écroule à ses pieds. Les marées suivantes se chargent alors de réduire la taille des débris rocheux, de s'en servir comme agent d'érosion et d'en évacuer certains vers le large.

Cette attaque du relief par les eaux marines est localisée autour de l'altitude zéro ; l'action des vagues cesse rapidement avec la profondeur. Notons que le niveau de la mer ayant varié au cours des temps, on peut trouver des falaises englouties ou bien des falaises en altitude par rapport au niveau actuel de la mer.

Devant la falaise on trouve une plate forme d'abrasion , les roches y sont identiques à celles de la région côtière. Cette plateforme est parcourue par les marées et et elle atteste du recul du relief à cet endroit.

La nature de la roche influe sur l'aspect des falaises